Dans une interview exclusive avec Autosport, Verstappen a évoqué sa rivalité avec le septuple champion du monde, qui a pris une nouvelle dimension au début de la saison 2021 alors que l’équipe néerlandaise Red Bull a entamé une campagne avec la voiture la plus rapide pour la première temps dans l’ère du turbo hybride.

Cela a conduit à un début de saison passionnant à Bahreïn le mois dernier, où Hamilton a battu Verstappen après que la tentative tardive du pilote Red Bull de reprendre la tête ait mal tourné.

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Lorsqu’on lui a demandé qui il croyait être le meilleur pilote actuel en F1 – en particulier à part lui-même – Verstappen a répondu: «Mec, vous savez que c’est super difficile, mais bien sûr, vous devez donner crédit à Lewis.

“[For] la façon dont il a géré toutes les années, pour toujours revenir et être honoré et gagner autant de courses et de championnats. Vous ne pouvez certainement pas contourner Lewis.

«Mais, bien sûr, il y a encore beaucoup d’autres personnes en Formule 1, je pense qui sont très bonnes, très fortes et qui auraient été très bonnes dans cette voiture également.

«Mais quand même, bien sûr, la façon dont Lewis a gagné et aussi parfois dans des courses difficiles – comme l’année dernière en Turquie, pour gagner cette course, je pense qu’il a très bien fait.

“Ouais, il est certainement l’un des meilleurs de tous les temps en Formule 1.”

Max Verstappen, Red Bull Racing RB16B

Max Verstappen, Red Bull Racing RB16B

Photo par: Andy Hone / Images de sport automobile

Verstappen occupe une position presque unique en F1 depuis le début de 2020, en tant que seul pilote à ce jour avec la combinaison vitesse et voiture capable de défier les pilotes Mercedes pour des victoires en course.

Il a terminé neuf fois derrière Hamilton ou Valtteri Bottas la saison dernière, six en tant que finaliste, et a battu les Black Arrows deux fois – sa victoire contre le formbook au GP du 70e anniversaire et après que Red Bull ait développé sa RB16 jusqu’au niveau de performance de la Mercedes W11. (Mercedes a choisi d’arrêter de développer sa voiture 2020 en août, après sept manches) d’ici la finale de la saison à Abu Dhabi.

Mais bien qu’il soit régulièrement aussi proche de Hamilton – et en avance pour la phase d’ouverture de l’ouverture de la saison 2021 après être parti de la pole – Verstappen a expliqué qu’il ne choisissait pas d’imiter son rival lorsqu’il examinait où il pouvait encore mieux conduire.

«Je ne regarde pas ça comme ça», dit-il.

«Je regarde d’abord ce que j’aurais pu faire de mieux ou de différent – [after] chaque course.

«Et puis … je regarde les autres et je révise des trucs, mais je ne suis pas quelqu’un qui copie. Je suis moi-même.

«Parce que si vous copiez des trucs d’autres, vous serez toujours en retard avant tout – parce que vous n’innovez pas et devenez meilleur qu’eux.

«Bien sûr, vous pouvez simplement le regarder, vous pouvez l’observer. Mais en fin de compte, je suis moi-même et je pense que cela fonctionne le mieux pour moi – être moi-même.

L’interview complète de Max Verstappen est incluse dans le numéro de cette semaine du magazine Autosport, disponible en magasin et en ligne ici: https://www.autosportmedia.com.

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