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Alors que les fermes corporelles qui laissent les morts pourrir peuvent être incroyablement effrayantes, elles sont aussi incroyablement importantes. Voici pourquoi.

Ferme du corps du Tennessee

David Howells/Corbis via Getty ImagesLes cadavres se décomposent dans les fermes corporelles de l’Université du Tennessee.

Que pensez-vous qu’il advienne de votre corps après votre mort ? Vous avez probablement une vague idée, mais pas une conception tout à fait réaliste, des changements que votre corps subira après que l’emprise glaciale de la mort se soit installée.

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Tu n’es pas seul. La plupart des gens possèdent très peu de compréhension du processus macabre de la mort et de la décomposition humaines. En fait, nous nous efforçons de garder la mort et ses conséquences hors de vue et hors de l’esprit.

Juste aux États-Unis, environ 70 % des personnes meurent maintenant dans des hôpitaux, des maisons de retraite ou des établissements de soins de longue durée, plutôt que chez eux. Et une fois que nous sommes morts, nos corps sont préservés et recouverts de maquillage s’il doit y avoir une visite, puis généralement incinérés ou enterrés dans un cercueil profondément souterrain.

Maintenant, même avec cette pratique rituelle de dissimulation de la mort, le corps humain endure toujours le processus de décomposition, il est simplement retardé pendant une courte période de temps. Et même si nous essayons de garder cette décomposition à distance et hors de notre esprit, il y a un sous-ensemble de scientifiques qui l’étudient attentivement et de près.

Ces médecins légistes et anthropologues essaient de mieux comprendre comment le corps humain se décompose après la mort afin qu’ils puissent utiliser ces informations pour faire des choses comme aider à résoudre des homicides et même enquêter sur des génocides – toute situation où nous cherchons à savoir comment, quand , et où une personne est décédée.

Pourtant, même pour ces scientifiques qui consacrent leur vie à ce genre de travail, certains aspects de la décomposition humaine restent un mystère. Et pour aider les scientifiques à percer ces mystères, de nouveaux types d’installations de recherche ont vu le jour au cours des dernières décennies : les fermes corporelles.

La naissance des fermes corporelles

Guillaume Bass

John B. Carnett/Bonnier Corporation via Getty ImagesWilliam Bass vérifie les progrès d’un corps en décomposition à la ferme corporelle de l’Université du Tennessee en 1997.

Avant l’avènement des fermes corporelles au début des années 1970, les médecins légistes consultant sur des affaires criminelles devaient s’appuyer sur des recherches menées en grande partie sur les carcasses de porcs (physiologiquement similaires aux humains, par rapport aux autres animaux). Et même maintenant, de nombreux pays en dehors des États-Unis utilisent encore des carcasses de porc pour de telles recherches.

Mais en 1972, un homme du nom de Dr William Bass a radicalement changé le domaine de la médecine légale lorsqu’il a fondé la toute première ferme corporelle à l’Université du Tennessee à Knoxville.

Bass a eu l’idée de fermes corporelles à peu près au moment où on lui a demandé de consulter sur un cas local. La police avait remarqué que la tombe de l’époque de la guerre civile du colonel William Shy avait été récemment dérangée et que le cadavre à l’intérieur avait l’air étonnamment frais. Ils soupçonnaient que quelqu’un avait été récemment assassiné puis placé dans cette ancienne tombe afin de dissimuler le crime.

Bass a noté la chair encore rose du corps et a informé la police qu’il croyait en effet que le cadavre de l’époque de la guerre civile avait été échangé contre un corps récent, un mort il y a moins d’un an.

Il s’est trompé. Une analyse plus approfondie des dents et des vêtements du mort a montré qu’il s’agissait bien de William Shy, son corps préservé grâce à l’embaumement et à un cercueil en fer hermétiquement fermé.

Considérant que Bass était en retard de plus de 100 ans, il savait que beaucoup plus d’études étaient nécessaires sur le sujet de la décomposition humaine. Les fermes corporelles étaient la réponse.

La ferme corporelle de Bass a commencé sur un terrain de 1,3 acre sur un terrain universitaire, où les chercheurs laissaient les corps humains donnés à l’installation à l’air libre pour se décomposer dans diverses conditions afin que les résultats puissent être observés et suivis.

Depuis lors, environ une demi-douzaine de fermes corporelles similaires ont ouvert dans d’autres régions des États-Unis, dont une à la Western Carolina University, une autre à la Southern Illinois University et la plus grande au monde au Freeman Ranch de la Texas State University.

Que se passe-t-il à Body Farms

Entre les différentes fermes de corps de l’Amérique au fil des ans, des milliers de cadavres se sont décomposés sous les yeux attentifs des chercheurs. Rien qu’à l’Université du Tennessee, il y en a eu plus de 1 800 avec 1 700 squelettes également donnés, et 4 000 personnes se sont inscrites pour donner leur corps une fois qu’ils sont morts.

Et qu’arrive-t-il à tous ces corps une fois arrivés dans les fermes corporelles ?

Les procédures peuvent varier légèrement, mais au Texas State (qui Voix visité en 2015), le processus se déroule comme suit : d’abord, les chercheurs prennent des mesures et des photographies, ainsi que des échantillons de cheveux et de sang. Ensuite, ils attribuent au corps un numéro d’identification, l’apportent sur le terrain et le placent là, à au moins quelques mètres de tout autre corps à proximité (il y en a environ 50 à la fois).

Maintenant, ce n’est pas si simple. Les chercheurs déposeront le corps (généralement nu, mais pas toujours) dans un endroit précis selon le type de recherche qu’ils cherchent à faire. Parfois, les corps sont laissés en plein soleil pour en observer les effets, d’autres fois à l’ombre, ou dans les hautes herbes, et ainsi de suite. Les chercheurs placent parfois des corps sous des cages pour empêcher les créatures opportunistes comme les vautours d’interférer (les humains intrus ne l’ont jamais fait), mais les corps peuvent également être laissés de côté afin que le personnel puisse observer les effets de ces créatures.

Corps en cage métallique

Voix/YoutubeUn corps repose sous une cage à la ferme corporelle de l’État du Texas.

De plus, les chercheurs pourraient positionner les corps dans des endroits spécifiques, les types d’endroits où la police pourrait trouver un corps dans une affaire d’homicide réelle. Par exemple, les cadavres des fermes corporelles peuvent être laissés dans des réservoirs d’eau, attachés à des arbres ou même placés dans des coffres de voiture.

Pendant ce temps, une station météorologique surveille tous les facteurs pertinents, y compris la température, l’humidité, etc., tandis que les chercheurs surveillent de près la décomposition des corps.

Comment le corps se décompose

Décomposition dans Body Farm

Voix/YoutubeUn corps en phase de ballonnement à la ferme corporelle de l’État du Texas.

La grande question – celle qui a alimenté la création de toutes ces fermes corporelles en premier lieu – est ce qui arrive au corps humain lorsqu’il se décompose ? Les réponses peuvent varier en fonction des facteurs précis (température, flore et faune, etc.) que les chercheurs ont pris en compte, mais le processus de base est cohérent.

Lorsqu’une personne meurt pour la première fois, le liquide à l’intérieur de ses cellules s’échappe et les bactéries commencent à se régaler immédiatement. Les bactéries convertissent ensuite les liquides et les solides à l’intérieur du corps en gaz qui font gonfler le corps.

À ce stade, atteint quelques jours après la mort, le corps peut gonfler jusqu’à presque deux fois sa taille précédente. Pendant ce temps, la production bactérienne de soufre donne également au corps une étrange couleur jaunâtre, faisant partie d’un processus appelé « marbrure ».

C’est alors que les mouches arrivent et pondent des œufs qui éclosent en asticots qui continuent à consommer la chair. Les asticots ont tendance à commencer par le visage, ce qui peut entraîner, comme Voix a écrit, “un crâne ratatiné et noirci avec des traits ouverts sculptés attachés à un corps encore enflé.”

Puis, environ trois jours après la mort, le corps entre dans la phase de purge. Au fur et à mesure que le corps se ratatine, il s’échappe des fluides si riches en azote qu’ils peuvent tuer l’herbe environnante et laisser la zone noire.

Par la suite, les asticots et les bactéries auront consommé toute la chair en quelques semaines. Cela laisse un cadavre qui se dessèche au point que, six mois après la mort, il ne reste plus que des os, du cartilage et de la peau, Voix a écrit, “cela pourrait être confondu avec des vêtements sales.”

Ce que nous avons appris de Body Farms

Body Farms Cadavres

David Howells/Corbis via Getty ImagesUn corps se désintègre dans les locaux de l’Université du Tennessee.

Avant les fermes corporelles, les chercheurs n’avaient pas la possibilité d’observer et de surveiller le type de décomposition humaine décrit ci-dessus comme ils le peuvent maintenant. Et en plus d’aider les chercheurs à déterminer les spécificités du processus de décomposition même décrit ci-dessus, les fermes corporelles ont permis aux scientifiques d’apprendre un certain nombre de choses à la fois fascinantes et utiles dans les enquêtes policières.

Par exemple, les chercheurs ont développé de meilleures estimations du moment de la mort en fonction des gaz émis par le corps, qui sont libérés selon un schéma particulier au fil du temps. De plus, les chercheurs peuvent désormais mieux déterminer les conditions environnementales qui ont accompagné la mort d’une personne et si cette personne portait ou non des vêtements, par exemple. Ils ont vu des corps vêtus et non vêtus se décomposer dans diverses conditions environnementales et ils savent ce qui arrive au corps dans chaque cas.

Les percées faites dans les fermes de corps peuvent même aider les autorités à retrouver les corps disparus. Les scientifiques de Body Farm ont déterminé les types spécifiques de produits chimiques qui s’accumulent autour des corps humains morts et, si vous pouvez trouver ces produits chimiques, vous pouvez peut-être trouver le corps.

De plus, les chercheurs ont utilisé des fermes corporelles pour comprendre le type de chaîne alimentaire, appelée nécrobiome, qui entre en jeu lorsqu’un corps humain se décompose. Par exemple, les bactéries qui se nourrissent du corps peuvent attirer certains insectes, qui deviennent la proie des souris, qui deviennent la proie des créatures comme les serpents, etc.

Et bien que les humains meurent et se décomposent depuis des milliers et des milliers d’années, ce n’est qu’au cours des dernières décennies que nous avons construit les fermes corporelles qui nous ont permis de faire des percées scientifiques essentielles comme celles-ci.


Après cet aperçu des fermes corporelles, découvrez ce qui arrive à votre corps lorsque vous mourez. Ensuite, découvrez les faits les plus intéressants sur le corps humain.

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