Quand je dis aux gens que j’ai récemment conduit la nouvelle Polestar 2, la première question que je reçois est une variante de «Qu’est-ce qu’une Polestar? Jamais entendu parler.”

Les amateurs de voitures électriques attendaient avec impatience son arrivée en tant que premier véritable concurrent direct du Tesla Model 3. L’accueil des acheteurs et des critiques d’automobiles aidera à déterminer si les acheteurs veulent vraiment des voitures électriques – ou simplement Teslas. Il est déjà disponible en Europe; Les livraisons aux États-Unis commencent à la mi-septembre, à partir du sud de la Californie.

La Polestar 2 a été conçue et fabriquée en Suède et fabriquée en Chine. Polestar est une nouvelle société, une joint-venture à 50/50 associant le suédois Volvo et le chinois Geely.

Comme la Model 3, la Polestar 2 est un plaisir de conduire, bien qu’avec des caractéristiques différentes. Pour moi, la Model 3 est une machine pour les jeunes, un peu bizarre dans le sens du «hé, regarde ça» – et si elle n’est pas si bien tenue, qu’importe? C’est plus cool que pratique.

La Polestar 2 est plutôt une voiture pour adulte, confortablement aménagée. Il procure une sensation un peu plus lourde au volant, mais de manière confiante et rassurante. Mais si vous voulez le pousser, c’est rapide, il tient la route et la direction est précise.

J’ai conduit une Polestar 2 la semaine dernière à travers les virages sur la route 84 près de la Silicon Valley, sur le chemin du restaurant Alice à Woodside pour un sandwich à la dinde.

La voie à deux voies est connue localement sous le nom de La Honda Road et passe devant la ville où Ken Kesey a organisé certains de ses «tests d’acide» au LSD dans les années 60.

Près de 60 ans plus tard, des conducteurs parfaitement sobres et sans drogue peuvent encore prendre leur pied sur une route composée de courbes, de doubles lignes jaunes et d’arbres. Il vaut mieux y aller à l’aube, car il n’y a pas de moyen sûr de passer des slowpokes. J’ai rencontré un camion de foin et j’ai dû m’arrêter pendant un certain temps et vérifier mes e-mails.

J’ai trouvé que la Polestar 2 était l’un des meilleurs véhicules électriques sur le marché à l’heure actuelle. Sa suspension et sa direction étaient presque aussi satisfaisantes que la berline sport électrique Porsche Taycan. Mais là où le prix de base de la Polestar 2 s’élève à 60000 dollars, le Taycan peut facilement coûter plus du double.

Le design extérieur de la Polestar est assez beau. L’intérieur est élégant, à la manière suédoise de luxe simple. Pas aussi simple que l’esthétique austère de l’écran sur une étagère du Model 3, mais vous n’avez pas besoin de faire défiler un menu pour faire fonctionner les essuie-glaces de la Polestar.

La portée est adéquate pour la plupart des besoins, avec une cote EPA attendue au milieu des 200 milles. Le temps de zéro à 60 est évalué à 4,4 secondes. Le modèle 3 a une portée plus longue et un temps hors ligne plus rapide. Si vous vivez et mourez à la vitesse du chronomètre, procurez-vous un modèle 3. Pour tout le monde, la Polestar 2 se révélera très rapide et puissante, ses deux moteurs électriques capables de vous forcer, vous et vos passagers, à monter dans les dossiers des sièges, si vous êtes dans de telles choses.

La voiture est livrée avec l’ensemble de sécurité et d’assistance au conducteur Volvo, Pilot Assist. Ce n’est pas aussi avancé que le pilote automatique de Tesla – il ne change pas automatiquement de voie – mais à aucun moment je ne me suis senti en danger.

Certains pourraient penser que le prix est un peu élevé. Les différences de prix dépendent des configurations, mais il ne fait aucun doute que la Polestar 2 coûte plus cher que la Model 3, avec un prix de vente moyen d’environ 50000 $.

C’est en grande partie à cause des droits de douane de 25% imposés par l’administration Trump sur les voitures importées de Chine et inclus dans le prix de la voiture.

Compensation partielle d’un crédit d’impôt fédéral de 7 500 $ pour les acheteurs sur les 200 000 premiers Polestars vendus aux États-Unis (Tesla a déjà épuisé son quota, les acheteurs du modèle 3 ne sont donc plus éligibles.) La société prévoit de vendre «des dizaines de milliers» de Polestar 2s l’année prochaine. Un cadre de Polestar dit que cela avance lentement pour assurer un déploiement de qualité.

Geely, l’une des grandes entreprises de voitures privées les plus prospères de Chine et sans doute la plus intéressante, devrait disposer de suffisamment de liquidités pour aider Polestar à prendre pied. (Geely possède en fait Volvo, bien que Volvo soit une société distincte, capable de créer une coentreprise avec sa société mère. C’est compliqué.)

Polestar prévoit de présenter sa prochaine voiture à la fin de l’année prochaine, le SUV compact Polestar 3, construit sur la nouvelle plate-forme entièrement électrique SPA2 de Volvo. Cela permettra un changement dans l’esthétique du design vers quelque chose de plus avant-gardiste, évoqué dans la voiture concept Precept de Polestar. (Pour ceux qui se demandent, oui, il existe une Polestar 1, une supercar à propulsion hybride qui coûte 150 000 $. Seulement 150 sont fabriquées chaque année.)

Pour la distribution, Polestar emprunte la voie Tesla: il vend des voitures en ligne et construit des salles d’exposition, pas des concessionnaires. Contrairement à Tesla, cependant, il ne construira pas de réseau de service. Il utilisera à la place le vaste réseau de service de Volvo.

Un showroom ouvrira bientôt sur Wilshire Boulevard à Beverly Hills. Un pop-up store ouvrira ses portes à Union Square à San Francisco, avec des installations plus permanentes dans la région de la baie dans la Silicon Valley et le comté de Marin. Il y en aura un autre à Manhattan et trois dans les plus grandes villes du Canada. D’autres emplacements de salles d’exposition suivront en 2021.

Sur le plan technologique, Polestar est la première automobile au monde à inclure le nouveau système d’exploitation Google Android Automotive. Système d’exploitation logiciel à part entière, il sert de base au système d’information conducteur-passager de la voiture. Ne le confondez pas avec Android Auto, qui, en raison d’une image de marque inepte de Google, sera facile à faire. Les gens utilisent Android Auto, comme CarPlay d’Apple, pour brancher un smartphone dans la voiture et utiliser le téléphone et les applications via le système de la voiture.

Avec Automotive OS, aucun téléphone n’est nécessaire, bien qu’Android Auto ou Apple CarPlay puissent toujours être utilisés. Le système fonctionne plus comme Google Home ou Alexa d’Amazon.

La meilleure chose à propos de la nouvelle configuration est la qualité de la reconnaissance vocale. La commande vocale dans la plupart des voitures reste épouvantable, en partie parce que les entreprises ne possèdent pas les ensembles de données consommateurs prodigieux que Google et Amazon possèdent, ni les énormes fermes de serveurs de cloud computing que les géants de la technologie utilisent pour développer et perfectionner les éléments de compréhension du langage de l’intelligence artificielle.

Les constructeurs automobiles ont essayé d’éviter de donner aux Big Tech la possibilité de dominer les flux de données potentiellement lucratifs qui iront de plus en plus dans les automobiles et dans le reste du monde. Mais Polestar estime que Google peut faire un meilleur travail qu’il ne le peut sur le plan de l’information, et une meilleure expérience utilisateur lui permettra de vendre plus de voitures. Volvo ressent la même chose: à partir de l’année prochaine, Volvo commencera à ajouter le système d’exploitation Android Automotive à ses nouveaux véhicules et encouragera les développeurs à créer des applications personnalisées.

Pour moi, et pour de nombreux experts en sécurité, une reconnaissance vocale robuste et fiable est essentielle pour réduire la distraction du conducteur, un problème de longue date aggravé par les smartphones et les systèmes d’infodivertissement numériques qui détournent les doigts du volant et les yeux de la route.

L’itération Polestar du système d’exploitation est prometteuse. Pour les commandes de voiture les plus basiques, la reconnaissance vocale est excellente, la meilleure que j’ai expérimentée de loin. Mais pour l’instant, c’est un peu limité. Vous pouvez demander d’augmenter ou de baisser le volume, ou que le climatiseur soit plus froid ou plus chaud, et votre souhait est sa commande. Mais vous ne pouvez pas demander de baisser les graves ou d’augmenter les aigus.

Ses racines Google apparaissent parfois de manière amusante. Hé, Google, ai-je dit, montez l’égaliseur du système audio. La réponse: «’The Equalizer’ est un film de 2014 réalisé par Antoine Fuqua …»

La technologie automobile moderne restera un travail en cours. Mais à en juger à première vue, la Polestar 2 va dans la bonne direction.

Russ Mitchell couvre l’industrie automobile mondiale en évolution rapide, avec un accent particulier sur la Californie, y compris Tesla, les véhicules électriques et les voitures sans conducteur, pour le Los Angeles Times. Les lecteurs peuvent lui envoyer un e-mail à [email protected]

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