Pourquoi est-ce important: Origines de la NASA, interprétation spectrale, identification des ressources, sécurité, vaisseau spatial Regolith Explorer (OSIRIS-REx) quittera le voisinage convivial de l’astéroïde Bennu plus tard cette année après avoir collecté avec succès un échantillon qui sera finalement étudié ici sur Terre. La mission de sept ans aidera les scientifiques à en apprendre davantage sur la création du système solaire et peut-être sur la façon dont la vie a commencé sur Terre.

La NASA a lancé l’engin en 2016, l’envoyant dans la direction de Bennu, un astéroïde situé à plus de 200 millions de kilomètres de notre planète natale. Le rendez-vous prévu s’est déroulé sans accroc en octobre dernier, car l’instrument a réussi à collecter un échantillon de particules de régolithe et à les ranger pour le voyage de retour.

L’agence spatiale prépare maintenant l’engin pour la prochaine phase de la mission, au départ des environs de Bennu. La NASA a provisoirement fixé une date de départ au 10 mai 2021, ce qui les met en mesure d’effectuer la manœuvre de départ de manière à consommer le moins de carburant à bord. Pourtant, c’est risqué.

Michael Moreau, directeur de projet adjoint OSIRIS-REx au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, m’a dit que, «avec plus de 593 miles par heure de changement de vitesse, ce sera la plus grande manœuvre propulsive menée par OSIRIS-REx depuis l’approche de Bennu en octobre 2018.»

La NASA prévoit également la possibilité d’un dernier survol. Ne faisant pas partie de la mission initiale, le survol donnerait à l’engin l’occasion d’observer le site d’atterrissage et de voir comment le processus de collecte a modifié le site d’échantillonnage.

Si tout se passe comme prévu, OSIRIS-REx devrait atteindre la Terre le 24 septembre 2023.

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