PDG de la technologie

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Jeff Bezos d’Amazon, Tim Cook d’Apple, Mark Zuckerberg de Facebook et Sundar Pichai de Google témoigneront tous

Sans précédent est un mot dangereux dans le journalisme, mais cela ne s’est vraiment pas produit auparavant.

Mercredi, quatre des plus grands noms de la technologie témoigneront devant des membres du Congrès américain.

Mark Zuckerberg (Facebook), Sundar Pichai (Google), Tim Cook (Apple) et Jeff Bezos (Amazon) seront tous grillés.

Jeff Bezos – l’homme le plus riche du monde – n’a jamais témoigné devant aucune des deux maisons. Ils n’ont jamais tous été interrogés ensemble.

La façon dont ces chefs de technologie font, comment ils résistent à un examen minutieux, pourrait être un moment déterminant dans leur future relation avec le gouvernement.

Au centre de l’interrogation sera de savoir si ces géants de la technologie sont tout simplement trop grands.

La pandémie de Covid a mis cela en évidence. Là où d’autres entreprises ont eu des difficultés, les grandes entreprises technologiques ont prospéré. Ensemble, ils valent maintenant 5 milliards de dollars. Cela a conduit à des accusations selon lesquelles – tout comme les banques – elles sont tout simplement trop grandes pour faire faillite.

Le nombre de plaintes adressées à ces entreprises est tellement élevé qu’elles sont trop nombreuses pour être citées individuellement ici.

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Jeff Bezos est l’homme le plus riche du monde

Poste de commandement

Le thème général est cependant que ces entreprises ne se contentent pas d’exécuter des services – elles possèdent les services publics d’Internet. L’accusation est qu’ils utilisent injustement cette position de commandement au détriment des autres.

Prenons l’une des critiques adressées à Amazon, par exemple, selon laquelle il fait la promotion de ses propres produits par rapport aux autres sur son marché Amazon.

Ou Apple facturant une réduction de 30% sur l’argent généré par les applications qui utilisent l’App Store.

La plainte des fabricants d’applications: où allons-nous vendre nos applications? Apple et Google (qui possèdent respectivement iOS et Android, les systèmes d’exploitation de presque tous les smartphones du monde) contrôlent le marché et contrôlent donc qui peut jouer et qui ne joue pas. Et ils peuvent bien sûr fixer les frais.

Google aussi, avec son moteur de recherche dominant, a déjà été accusé (et condamné à une amende) pour avoir enterré les recherches de concurrents. Une fois de plus, l’accusation est qu’aucune entreprise ne devrait avoir une position aussi dominante dans une partie essentielle de notre Internet.

Et il y a des critiques générales qui peuvent également être adressées à tous les géants de la technologie. Par exemple, les prétendues stratégies Copier / Acquérir / Tuer que les quatre sont accusés d’utiliser.

Copiez les idées des autres, achetez une entreprise qui vous menace – et même potentiellement tuez-la. Est-ce juste une affaire astucieuse, quoique impitoyable? Ou cette Big Tech fléchit-elle injustement ses muscles?

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Sundar Pichai est le nouveau directeur général d’Alphabet, la société holding de Google

Voici pourquoi ce domaine a été si difficile à contrôler. Traditionnellement, la loi anti-concurrence – dans ce cas la loi “anti-trust” – a été axée sur les prix à la consommation.

Dans un monopole ou un cartel typique, il y a un test simple. Les consommateurs paient-ils plus en raison d’un manque de concurrence?

Les «trusts» américains du début du XXe siècle – dont la législation antitrust tire son nom – se sont avérés faire grimper les prix. Des entreprises comme Standard Oil et les compagnies de chemin de fer ont utilisé leur position dominante pour nuire aux consommateurs.

C’est beaucoup plus difficile à prouver avec ces entreprises technologiques.

Par exemple, Facebook, Instagram et WhatsApp sont gratuits. Amazon fait souvent baisser les prix pour battre la concurrence. Le moteur de recherche de Google est gratuit. YouTube – propriété de Google – est gratuit. Et les applications sur les iPhones peuvent souvent être téléchargées gratuitement.

Donc quel est le problème?

C’est le cœur de l’argument. Les critiques affirment que ces entreprises nuisent aux consommateurs de manière plus subtile, en tuant les petites entreprises et en étranglant d’autres entreprises. L’accusation est qu’ils portent en fait préjudice à l’économie.

C’est ce que les législateurs cherchent à examiner.

Les militants antitrust ont déjà perdu une bataille avant même que l’audience ne commence. Ils voulaient faire griller les chefs techniques un par un.

“Nous voulons leur laisser le moins de place possible pour qu’ils se cachent l’un derrière l’autre”, m’a confié la semaine dernière Sarah Miller, de l’American Economics Liberties Project.

Mais cela n’arrivera pas. Ils seront interrogés ensemble et l’audience sera – peut-être à juste titre – virtuelle.

On craint également que les membres du Congrès ne profitent de l’occasion pour se démarquer – pour se pavaner et se lisser – plutôt que de poser les questions techniques plus difficiles qui pourraient les surprendre.

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Apple de Tim Cook se prépare à une époque où les ventes d’iPhone ne génèrent pas les énormes bénéfices attendus

Des questions hors sujet sont également probables – en particulier pour Mark Zuckerberg. Par exemple, Facebook fait actuellement l’objet d’un boycott publicitaire. Il est accusé d’être trop lent à supprimer les contenus racistes et haineux, et cela pourrait bien être une question.

Et bien sûr, avant les élections américaines, Facebook devrait s’attendre à recevoir des membres républicains et démocrates du Congrès. Les démocrates sont généralement préoccupés par le contenu d’extrême droite sur la plateforme, les républicains que l’entreprise est structurellement de gauche. Et bien sûr, il y a toujours des préoccupations d’ingérence étrangère.

Attendez-vous à ce que la Chine vienne aussi – et qu’elle soit évoquée par les patrons de la technologie. Avec des entreprises comme TikTok et Huawei attirant la colère de l’administration Trump, une défense ira quelque chose comme: “Brisez-nous, sur-réglementez-nous, et vous donnez plus de pouvoir aux entreprises technologiques chinoises.”

Essayer d’éloigner les quatre de leurs scripts sera le travail le plus difficile. Cela a fonctionné le plus efficacement lors de l’interrogatoire de M. Zuckerberg au Capitole en 2018. Mais c’est plus difficile à dire qu’à faire.

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Mark Zuckerberg a été interrogé de manière mémorable sur Capitol Hill en 2018

Le Congrès a une grande opportunité ici. La chance de vraiment contre-interroger ces hommes puissants ne vient pas souvent, et les preuves qu’ils donnent pourraient façonner leurs relations futures avec le gouvernement et leurs clients.

Mais quoi qu’il arrive mercredi, ce ne sera pas la fin de l’histoire. Plus tôt cette semaine, le panel antitrust du Comité judiciaire du Sénat a annoncé qu’il tiendrait une audience en septembre pour discuter de la domination de Google dans la publicité en ligne.

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