Rory Cellan-Jones
Correspondant technologique

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légendeAprès deux ans au fond de la mer, l’expérience extravagante de Microsoft réapparaît

Il y a deux ans, Microsoft a coulé un centre de données au large des Orcades dans une expérience sauvage.

Ce centre de données a maintenant été récupéré du fond de l’océan, et les chercheurs de Microsoft évaluent ses performances et ce qu’ils peuvent en tirer sur l’efficacité énergétique.

Pas d’humains, peu d’échecs

Leur première conclusion est que le cylindre rempli de serveurs présentait un taux de défaillance inférieur à celui d’un centre de données conventionnel.

Lorsque le conteneur a été transporté du fond marin à environ un demi-mille au large

après y avoir été placés en mai 2018, seuls huit des 855 serveurs à bord étaient en panne.

Cela se compare très bien avec un centre de données conventionnel.

«Notre taux d’échec dans l’eau est un huitième de ce que nous voyons sur terre», déclare Ben Cutler, qui a dirigé ce que Microsoft appelle Project Natick.

L’équipe spécule que la plus grande fiabilité peut être liée au fait qu’il n’y avait pas d’humains à bord et que de l’azote plutôt que de l’oxygène a été pompé dans la capsule.

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légendeLe tube du centre de données scellé est soulevé de l’eau au large des Orcades

“Nous pensons que cela a à voir avec cette atmosphère d’azote qui réduit la corrosion et est cool, et les gens ne cogneront pas les choses”, dit M. Cutler.

Orkney a été choisi pour l’essai par Microsoft, en partie parce qu’il s’agissait d’un centre de recherche sur les énergies renouvelables dans un endroit où le climat était tempéré – peut-être même froid. L’idée était que le coût du refroidissement des ordinateurs serait moins élevé s’ils étaient sous l’eau.

Le cylindre blanc a émergé des eaux froides avec une couche d’algues, de balanes et d’anémones de mer après une journée d’opération. Mais à l’intérieur, le centre de données fonctionnait bien – et est maintenant examiné de près afin que l’équipe de recherche puisse en savoir plus.

Alors que de plus en plus de nos données sont stockées dans le cloud, les énormes besoins énergétiques des centres de données sont de plus en plus préoccupants.

Vert fiable

Le projet Natick visait en partie à déterminer si des grappes de petits centres de données sous-marins pour une utilisation à court terme pouvaient être une proposition commerciale, mais aussi une tentative de tirer des leçons plus larges sur l’efficacité énergétique dans le cloud computing.

Toute l’électricité d’Orkney provient de l’énergie éolienne et solaire, mais il n’y a eu aucun problème pour maintenir le centre de données sous-marin alimenté en électricité.

«Nous avons pu très bien fonctionner sur ce que la plupart des centres de données terrestres considèrent comme un réseau non fiable», déclare Spencer Fowers, l’un des membres de l’équipe technique du projet Natick.

“Nous espérons pouvoir examiner nos résultats et dire que nous n’avons peut-être pas besoin d’avoir autant d’infrastructures axées sur la puissance et la fiabilité.”

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légendeSpencer Fowers inspecte les serveurs à l’intérieur du tube ouvert

Les centres de données sous-marins peuvent sembler une idée bizarre. Mais David Ross, qui est consultant dans l’industrie des centres de données depuis de nombreuses années, affirme que le projet a un grand potentiel.

Il pense que les organisations confrontées à une catastrophe naturelle ou à une attaque terroriste pourraient trouver cela attrayant: “Vous pouvez effectivement déplacer quelque chose vers un endroit plus sûr sans avoir tous les coûts d’infrastructure énormes de construction d’un bâtiment. C’est flexible et rentable.”

Microsoft hésite à dire quand un centre de données sous-marin peut être un produit commercial, mais il est convaincu qu’il a prouvé que l’idée a de la valeur.

“Nous pensons que nous avons dépassé le point où il s’agit d’une expérience scientifique”, déclare Ben Cutler.

“Maintenant, c’est simplement une question de savoir ce que nous voulons concevoir – serait-ce un petit, ou serait-ce un grand?”

L’expérience sur Orkney est terminée. Mais on espère que le résultat sera un stockage des données plus respectueux de l’environnement, à la fois sur terre et sous l’eau.

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