Image de la page Facebook Missing Children

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La page Missing Children a trouvé plus de 2500 personnes à partir des photos téléchargées

En 2009, Mostafa, 6 ans, a accompagné sa mère lors d’une visite à sa sœur au Caire. Mais ce qui était censé être un voyage d’une journée loin de sa ville natale dans le nord de l’Égypte s’est transformé en plus de sept ans d’agonie, de désespoir et très peu d’espoir.

Sur le chemin de la maison de sa tante dans l’un des quartiers les plus peuplés de la capitale, la mère de Mostafa a commencé à se sentir mal. Elle a donné de l’argent au petit garçon pour lui acheter une bouteille d’eau dans un kiosque pendant qu’elle s’assit pour se reposer.

Ce qui s’est passé ensuite est basé sur ce que les passants ont dit au père de Mostafa, Abdallah, après qu’il soit venu chercher sa femme à l’hôpital.

Abdallah, un comptable à la retraite, dit avoir reçu un appel téléphonique lui disant que sa femme avait perdu connaissance. Il s’est précipité à la clinique, à trois heures de route, pour être avec sa femme et son fils.

Sa femme était là, mais il n’y avait pas de garçon. Aucun enfant n’était avec elle lorsqu’elle a été admise, lui a-t-on dit.

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Mostafa a été perdu au Caire, la ville la plus peuplée du Moyen-Orient

«Ce fut le début de près de huit ans de souffrance», dit Abdallah.

«Les gens qui ont emmené ma femme à l’hôpital l’avaient trouvée inconsciente sur une chaise dans la rue. Il semble que dès que Mostafa est partie chercher de l’eau, elle s’est évanouie – puis les gens se sont rassemblés et l’ont emmenée à l’hôpital sans se rendre compte qu’elle avait un enfant avec elle », dit-il.

«Je me suis précipité au poste de police local pour déposer un rapport indiquant que mon fils était porté disparu, seulement pour être invité à le faire dans ma ville natale. Je me suis précipité là-bas mais ils m’ont dit que je devais attendre 48 heures.

“Je me sentais impuissant.”

En fait, selon la loi, Abdallah aurait dû pouvoir déposer le rapport le même jour et au poste de police local, où son fils avait disparu.

Pour aggraver les choses, dès que la mère de Mostafa a quitté l’hôpital et a appris que son fils avait disparu, elle a subi un accident vasculaire cérébral et a été paralysée en conséquence.

«Elle était submergée par un sentiment de culpabilité. Elle est décédée un an plus tard», raconte Abdallah.

«Cette année-là, j’essayais de sauver les deux: mon fils et ma femme.

“Je passais d’un hôpital à un autre en essayant de la soigner et en passant d’un poste de police à un autre pour essayer de le retrouver.”

‘Rapports de police brûlés’

En 2011, l’Égypte a connu des changements tumultueux lorsque des manifestations de masse ont forcé la démission du président de longue date Hosni Moubarak. Mais pour Abdallah, ce qui s’est passé à l’époque était un désastre.

Au cours des manifestations, plusieurs commissariats de police ont été pris d’assaut et incendiés.

«Des rapports de police ont été brûlés, y compris ceux de mon fils», dit Abdallah.

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Des postes de police comme celui d’al-Arish dans le Sinaï ont été incendiés lors du soulèvement de 2011

Il se souvient des manifestations de 2011 avec rancune. «Ces événements m’ont fait du tort personnellement», dit-il.

En 2011 et 2012, l’Égypte a traversé une période d’instabilité avec des vagues de protestations appelant à l’accélération de la période de transition post-Moubarak.

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Puis, en 2013, une autre série de manifestations a eu lieu contre le règne du défunt président islamiste Mohamed Morsi, conduisant à son éviction en juillet; un an seulement après avoir pris le pouvoir. L’éviction de Morsi a conduit à des manifestations et des sit-in de ses partisans qui ont été dispersés par la force en août 2013.

Selon Abdallah, en raison d’années de bouleversements politiques, il a fallu attendre 2014 pour qu’il puisse déposer de nouveaux rapports de police sur la disparition de Mostafa.

Avec le temps, Abdallah a commencé à perdre espoir de retrouver son fils. Puis quelque chose d’inattendu s’est produit.

“Un jour, je suis tombé sur une page sur Facebook intitulée Missing Children,” il dit.

“J’ai pris contact avec l’administrateur et j’ai envoyé la photo de mon fils pour l’afficher sur la page. J’avais très peu d’espoir mais je l’ai quand même fait.”

Missing Children a été lancé à la mi-2015 pour sensibiliser le public au problème en publiant des photos d’enfants perdus et leurs histoires.

Le fondateur de la page est l’ingénieur Rami el-Gebali, 43 ans.

«Quand j’ai commencé, mon objectif n’était pas de trouver ces enfants», dit-il.

La première fois qu’un enfant a été découvert à travers la page, cela s’est produit par hasard, mais cela a incité M. Gebali à changer sa mission, passant d’attirer l’attention à une tentative active de retrouver les enfants disparus.

«Quelques mois après le début, j’ai été contacté au sujet d’une des photos, qui était celle d’un garçon ayant des besoins spéciaux disparu. L’appelant a affirmé que le garçon sur la photo dormait devant le quartier où il vivait», se souvient M. Gebali.

“Je ne l’ai pas cru jusqu’à ce qu’il m’envoie une photo du garçon. J’ai contacté la mère du garçon et elle m’a confirmé que c’était lui.”

‘J’ai arrêté de croire’

Après la publication de la photo de Mostafa sur la page en juillet 2015, Abdallah dit que les gens ont commencé à prétendre l’avoir vu à différents endroits. Chaque fois que quelqu’un mentionnait le voir quelque part, Abdallah se rendait à cet endroit et passait toute la journée à le chercher, mais en vain.

«Chaque fois que la photo a été publiée, de nouvelles personnes ont commencé à prétendre l’avoir vu. Mais j’ai arrêté de les croire», dit Abdallah.

“Puis, le 26 mai 2016, j’ai reçu un appel téléphonique de l’épouse du fondateur de la page, me disant qu’ils avaient trouvé Mostafa. Elle était aux anges.”

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Abdallah a retrouvé Mostafa après des années de recherche en vain

Un employé d’un établissement d’accueil avait pris contact avec Missing Children et leur avait demandé d’envoyer quelqu’un pour voir si l’un des jeunes de l’établissement correspondait à l’une de ses photos.

“Nous avons envoyé quelqu’un vérifier et quand elle a vu Mostafa, son nom et la date à laquelle il a été admis au centre ont sonné une cloche”, a déclaré M. Gebali.

“Nous avons essayé de vérifier autant de détails que possible pour vérifier son identité avant d’entrer en contact avec le père.”

Au début, Abdallah était sceptique.

«Bien que l’on m’ait assuré qu’ils avaient vérifié son identité, je n’arrivais toujours pas à y croire», dit Abdallah.

“Je leur ai demandé de m’envoyer une photo [of the boy]. Mais son apparence avait changé. “

Cependant, Abdallah avait gardé une information secrète à utiliser comme preuve concluante de l’identité de son fils s’il le retrouvait un jour. Mostafa a eu un accident de voiture à l’âge de quatre ans et l’opération a laissé une marque au-dessus de son genou gauche.

Abdallah a donc demandé aux administrateurs de la page d’envoyer une photo des jambes nues du garçon.

«Quand j’ai vu la marque, je ne pouvais pas y croire», dit-il.

Sept ans après avoir vu son fils pour la dernière fois, Abdallah est allé le chercher au centre d’accueil de Gizeh.

«Au moment où j’ai franchi les portes, c’était surréaliste», se souvient-il.

Après avoir retrouvé Mostafa, Abdallah a commencé à reconstituer ce qui s’était passé ce jour fatidique en 2009.

Il s’est avéré que lorsque Mostafa était revenu avec la bouteille d’eau pour sa mère, il ne pouvait la voir nulle part.

“Le garçon s’est mis à pleurer. Un passant l’a trouvé et l’a emmené au poste de police”, raconte Abdallah.

«Là, Mostafa n’a prononcé que son prénom. Il était terrifié au point de ne pas pouvoir parler.

Le poste de police est à environ deux kilomètres (1,2 miles) de l’endroit où Mostafa a été séparé de sa mère.

Il a ensuite été transféré au centre d’accueil.

«Je ne pense pas que je l’aurais trouvé sans la page Missing Children», dit Abdallah.

‘Processus compliqué’

Rami el-Gebali décrit le travail de Missing Children comme “un processus très compliqué”.

«Nous ne publions pas seulement des photos d’enfants disparus», dit-il. «Quand la page a trouvé son premier enfant disparu, sa mère a mentionné quelque chose d’intrigant: il portait des vêtements différents.

Cela a incité M. Gebali à commencer à rechercher le nombre d’enfants kidnappés. Il a constaté que des enfants étaient enlevés pour cinq raisons principales: l’adoption, la mendicité, le commerce du sexe, le commerce d’organes et la rançon.

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Des enfants sont parfois emmenés travailler pour des gangs qui gèrent des mendiants

Il pensait que s’il était difficile pour les gens ordinaires d’aider à trouver des enfants enlevés pour exploitation sexuelle, commerce d’organes ou rançon, ils pouvaient en fait aider à retrouver ceux qui avaient été emmenés pour rejoindre des gangs de mendiants ou pour adoption.

En conséquence, la page a lancé une campagne “Non à l’utilisation d’enfants comme mendiants” en 2015.

«Nous avons demandé aux gens de prendre des photos d’enfants mendiant dans les rues et de les envoyer sur la page. Nous avons rassemblé des dizaines de milliers de photos de mendiants de tous âges», explique M. Gebali.

Un processus de rapprochement a commencé entre les disparus et ceux qui mendient dans la rue. En raison du grand volume d’images, la page a commencé à utiliser des outils de reconnaissance faciale open source à la fin de 2017.

Bien que la campagne n’ait permis de retrouver que trois enfants, grâce à elle, la page dispose désormais de “la plus grande base de données d’enfants disparus avec des photos en Egypte”, selon M. Gebali.

La page compte désormais 13 personnes qui y travaillent et compte plus de 1,7 million d’abonnés. Il dispose également d’un vaste réseau d’avocats, de thérapeutes et d’éducateurs pour aider les personnes et les familles portées disparues à retrouver une vie commune.

Il a également un taux de réussite impressionnant. Il indique qu’à ce jour, il a trouvé plus de 2 500 personnes disparues de tous âges sur plus de 7 000 cas qui lui ont été signalés.

Mais comme on en trouve beaucoup, d’autres disparaissent encore. Selon le journal d’État Al-Akhbar, la police a reçu 2264 rapports concernant des enfants disparus en 2018 et 2019.

M. Gebali s’attend à ce que ces chiffres baissent en 2020 en raison de la pandémie.

«Pendant Covid-19, nous avons remarqué une baisse de près de 30% des cas par rapport à la même période l’année dernière.

‘Base de données mondiale’

En 2018, Facebook a sélectionné la page comme l’une des 115 initiatives les plus percutantes de la plateforme.

Grâce à une subvention de 50000 $ (38000 £) du géant des médias sociaux, la page a pu créer son propre site Web avec des outils de reconnaissance faciale.

Capitalisant sur son succès en Égypte, la page a lancé une page similaire en Roumanie – “très similaire à nous, avec un grand nombre de personnes disparues”, dit M. Gebali – en 2019.

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Le site a été lancé en Roumanie, où il y a également un taux élevé d’enfants disparus

«Notre rêve est d’avoir une base de données mondiale des personnes disparues dans le monde», dit-il. “De cette façon, nous pourrons relier les points et affronter la traite des êtres humains, le commerce d’organes, etc.

“Notre devise est qu’aucune famille ne devrait souffrir de la disparition d’un être cher vivant. Nous voulons diffuser notre modèle à travers le monde. Nous avons prouvé le concept et nous savons qu’il fonctionne.”

Les vrais noms de Mostafa et d’Abdallah ont été modifiés pour protéger leur identité.

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