Tvoici une joyeuse exubérance à Yuki Tsunoda qui est presque magnétique. Le pilote japonais a apporté de l’élan et de la verve à Formule Un et n’a pas eu peur de le poivrer de jurons. Rafraîchissant, le joueur de 20 ans, l’un des espoirs les plus excitants de la F1, est impénitent.

Son ascension a été positivement fulgurante mais enchevêtrée au bout d’une grille peuplée de quatre champions du monde et d’un talent exceptionnel en plus ne craint pas Tsunoda. «Quand je cours, je n’y pense pas», dit-il sans hésitation à l’Autodromo Internazionale Enzo e Dino Ferrari avant le Grand Prix d’Émilie-Romagne ce week-end à Imola. «Chaque conducteur est le même pour moi, c’est l’ennemi. Je ne me demande pas s’ils sont champions du monde ou que c’est un honneur de les courir, pas quand je conduis.

Après une seule course, Tsunoda a attiré les applaudissements de l’autre côté du paddock. Il a marqué des points lors de ses débuts pour AlphaTauri au ouverture de la saison à Bahreïn. Sa conduite a attiré l’attention, tout comme ses jurons occasionnels sur la radio de l’équipe; La F1 a apparemment été choquée par un jeune homme qui se déchaîne publiquement avec une telle brio sans vergogne.

Tsunoda, qui a grandi dans la ville de Sagamihara, rit doucement – surpris de l’intérêt que sa compréhension colorée de l’anglais a attiré – mais ne voit aucune raison de stériliser son personnage au volant.

«Quand je joue avec mes amis, je jure beaucoup dans ma maison au Japon», dit-il. «Je deviens plus fou qu’en course – comme lancer le contrôleur – j’ai déjà fait deux trous dans mon appartement. J’ai cassé deux ou trois choses, ce qui représente un double stress pour moi. En course, j’ai toujours de la passion, je suis plus sérieux au sujet de la course donc c’est facile de jurer mais en même temps je suis vraiment concentré.

Son ancien chef d’équipe en F2, Trevor Carlin de l’équipe Carlin, a même présenté ses excuses tardives au directeur d’AlphaTauri Franz Tost, bien que teinté de fierté. «Yuki a passé un an avec un groupe de mécaniciens britanniques à apprendre tous les jurons britanniques», dit-il. «Je pense que Franz a été un peu choqué par Yuki qui effaçait et aveuglait à la radio. Mais il aime vraiment la course, il est farouchement fidèle, il s’intègre très bien dans l’équipe et est comme une éponge pour la connaissance.

La F1 a besoin de personnages et Tsunoda est une bouffée d’air frais, avec un enthousiasme contagieux soutenu par le talent, l’ambition et une éthique de travail mature. Au Bahreïn, avec AlphaTauri bénéficiant d’une voiture très compétitive, il est parti de 13e, a fait un mauvais tour d’ouverture et est tombé à 17e avant de revenir fortement pour réclamer la neuvième. Sa performance a été saluée, notamment en devenant le premier pilote japonais à marquer des points depuis Kamui Kobayashi en 2012.

Yuki Tsunoda lors de l'entraînement à Imola vendredi.
Yuki Tsunoda lors de l’entraînement à Imola vendredi. Photographie: Clive Mason / Formule 1 / Getty Images

Tsunoda a commencé le kart à l’âge de quatre ans et, encouragé par son père, a continué à le faire pour le plaisir jusqu’à l’âge de 10 ans, lorsqu’il a commencé à prendre la conduite au sérieux. Il a été embauché par Honda en 2016 et a participé à deux saisons complètes de F4 japonaise en 2017 et 2018 lorsque Red Bull l’a intégré à leur programme de pilotes juniors. Il a ensuite passé une saison en F3, obtenant son diplôme en F2 en 2020 avant d’être promu à AlphaTauri cette année.

Son ascension a été remarquable mais reflète son talent. Il est farouchement compétitif. À Bahreïn, son retour comprenait un plongeon devant Fernando Alonso pour une place et une agression contre Lance Stroll dans le dernier tour pour décrocher la neuvième place. Il a été célébré mais de caractère pour Tsunoda. Lors de la dernière course de la saison F2 de l’année dernière à Bahreïn, il a également dépassé Dan Ticktum dans le dernier virage du dernier tour pour prendre la deuxième place. Tsunoda est implacable. «Il n’abandonne jamais, il se bat jusqu’au bout», note Carlin.

Tsunoda est arrivé jusqu’ici sous une pression non négligeable. Le directeur du sport automobile de Red Bull, Helmut Marko, s’est fixé des objectifs difficiles à atteindre pour être retenu. Sans surprise, il a fait preuve d’une extraordinaire capacité à apprendre et à s’améliorer avec empressement.

Sa première année en F3 a été sa première vie hors du Japon et même avec une équipe non compétitive, il a réussi à gagner une course. En F2, Marko avait mandaté une arrivée parmi les trois premiers, ce que Carlin pensait être un défi de taille pour toute recrue jusqu’à ce qu’il voie à quel point le pilote japonais était bon. En effet il est convaincu que Tsunoda aurait pu remporter le titre, il était le meilleur rookie et l’absence d’erreurs était notable. S’il avait été décidé uniquement sur les courses de long métrage – celles qui ressemblent le plus à la F1 – il l’aurait fait et il a obtenu la troisième place.

À ses débuts en F1, cependant, il a fait sa marque sur une palette beaucoup plus vaste. Le directeur du sport automobile de F1, Ross Brawn, l’a décrit comme «le meilleur rookie de F1 depuis des années, assez étonnant dans toutes les séries auxquelles il a participé». Même le notoirement difficile à impressionner Marko a été déplacé pour offrir des éloges. “Nous sommes convaincus que Tsunoda sera le premier pilote japonais à remporter un Grand Prix de F1”, a-t-il déclaré. «Sa mentalité est également excellente, il a une incroyable confiance en lui. Je suis convaincu que nous le verrons bientôt sur le podium.

Yuki Tsunoda avec le trophée du pilote F2 de l'année en décembre 2020
Yuki Tsunoda avec le trophée du pilote F2 de l’année en décembre 2020. Photographie: Joe Portlock – Formule 1 / Formule 1 / Getty Images

Il semble que Tsunoda a tout pour plaire. Il n’a pas peur de lancer sa voiture dans une passe mais a la maturité nécessaire pour faire progresser ses compétences. «Nous n’avions à lui expliquer quelque chose qu’une seule fois et il allait le faire – l’élève parfait», dit Carlin. «L’artisanat de course est l’une de ses plus grandes forces. Il est très rare de trouver un pilote qui puisse appliquer immédiatement ce qu’on lui dit, certains pensent qu’ils savent mieux, certains ne peuvent tout simplement pas le faire, certains ne comprennent pas mais Yuki vient de l’appliquer. Il est le package complet, il l’est vraiment. Je suis convaincu qu’il sera sur le podium cette année. Il est juste né pour être pilote de course, il trouve que c’est très facile à livrer. Le ciel est la limite pour lui.

Tsunoda sera confiant ce week-end à Imola, une piste sur laquelle il a longuement testé. Il s’agit d’une course à domicile pour AlphaTauri dont la base de Faenza est à seulement 12 miles de distance et il y a un sentiment que malgré le fait d’être venu si loin, si vite, ce n’est que le début de quelque chose de spécial. Il est certain que l’enthousiasme de Tsunoda reste débridé et qu’il le restera longtemps.

«Je viens toujours sur la piste pour aller plus vite, bien sûr, cela me met plus de pression, mais cette pression fonctionne bien pour me concentrer», dit-il. «Les gens pensent que j’étais heureux de marquer mes premiers points, j’étais heureux mais je pensais davantage à ce que je pourrais améliorer. Je savais que j’aurais pu obtenir un meilleur résultat à Bahreïn, la voiture était là et le top 5 était facilement possible. J’ai quelques regrets et beaucoup de choses à apprendre, même immédiatement après la course je me suis dit: «Où puis-je m’améliorer?» »

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Valtteri Bottas a mené son coéquipier Mercedes Lewis Hamilton lors des premiers essais à Imola, avec Max Verstappen de Red Bull en troisième. Les trois premiers étaient étroitement appariés, séparés par seulement cinq centièmes de seconde. Dans l’après-midi, Verstappen a subi un revers, perdant presque toute la séance après s’être arrêté avec un problème d’arbre de transmission. Bottas était une fois de plus en tête, centième devant Hamilton, avec Tsunoda un impressionnant septième.

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