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La Formule 1 bouleverse pour contester la domination de l’ère Hamilton

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La victoire de Lewis Hamilton au Grand Prix de Turquie la semaine dernière lui a assuré une place dans l’histoire avec un septième championnat du monde égalant un record.

Une telle domination prévisible est l’un des aspects du nouveau directeur général de la F1, Stefano Domenicali, veut défier des changements radicaux pour stimuler des rivalités plus féroces sur la piste – et attirer un nouveau public plus jeune.

Le PDG de Lamborghini et ancien patron de l’équipe Ferrari prend les commandes à partir de janvier, après la fin de la saison en cours.

Il devra mener une reprise financière, suite aux énormes pertes subies pendant la pandémie, mais doit également faire face aux défis qui précèdent le coronavirus.

Pilote de Formule 1, l’Allemand Sebastian Vettel (à gauche), de l’équipe Ferrari, et l’ancien patron de la Formule 1 Bernie Ecclestone © Sebastiao Moreira / EPA / Shutterstock

Stefano Domenicali, nouveau directeur général de la F1 © Krisztian Bocsi / Bloomberg

Les dirigeants de l’industrie, les propriétaires d’équipes, les managers et les pilotes affirment que, sous M. Domenicali, la F1 doit toucher de nouveaux téléspectateurs – et sponsors – en devenant plus passionnante, plus numérique, plus respectueuse de l’environnement et plus grande aux États-Unis.

Bernie Ecclestone, qui a dirigé la F1 pendant des décennies avant d’être évincé par Liberty Media après son rachat, a déclaré que le nouveau directeur général devait être autorisé à agir sans ingérence des propriétaires.

«Ce ne sera pas du tout facile pour lui, mais ce sera plus facile que s’il a besoin d’obtenir la permission de quelqu’un», a-t-il déclaré. «Quand je dirigeais l’entreprise, si je voyais quelque chose à faire, je n’en parlais pas à ma grand-mère. . . Je suis allé avec.

M. Domenicali est confronté à un environnement économique difficile qui met la pression sur les budgets de diffusion et de sponsoring.

Il ne doit pas non plus s’attendre à une conduite facile de la part de ceux qui sont en haut de la grille, comme Mercedes, qui n’a pas l’intention de renoncer à son emprise sur le sport.

«Le plus grand défi consiste à créer un spectacle avec plus de variabilité et plus d’imprévisibilité», a déclaré Toto Wolff, directeur de l’équipe et actionnaire minoritaire de l’équipe Mercedes. «Nous ferons tout pour contrer cela.»

Liberty Media, le groupe contrôlé par le milliardaire américain John Malone, qui a acquis la F1 pour 8 milliards de dollars il y a quatre ans, a eu du mal à augmenter ses revenus.

Chase Carey, membre du conseil d’administration de Fox Corporation et confident de Rupert Murdoch, qui a été nommé directeur général de la F1 en 2017, a reconnu à plusieurs reprises que le marché du sponsoring s’est avéré plus difficile à craquer que prévu. La F1 a réalisé 15% de ses revenus grâce aux commandites l’an dernier. Les revenus totaux ont atteint 2 milliards de dollars, en légère hausse par rapport à environ 1,8 milliard de dollars pour chacune des deux années précédentes.

Au cours des deux premiers trimestres de 2020, les revenus ne représentaient que 7% des 866 millions de dollars générés au cours de la même période un an plus tôt, en raison d’un retard de quatre mois avant le début de la saison.

M. Carey, qui restera président, a réussi à protéger les revenus vitaux de la diffusion en organisant une saison, bien que principalement en Europe, qui devrait organiser 17 Grands Prix cette année.

Mais malgré un rebond au troisième trimestre, la série a subi des pertes d’exploitation de 363 millions de dollars au cours des neuf premiers mois, en raison de la baisse des frais des promoteurs de course et du succès de l’hospitalité d’entreprise sans la présence de fans. En avril, Liberty Media a été contraint d’injecter 1,4 milliard de dollars de liquidités dans la F1, qui a licencié la moitié de ses effectifs et a convenu de réductions de salaire avec les dirigeants pour surmonter la pandémie.

Le règne de M. Carey a été consumé par le besoin urgent d’obtenir des engagements des 10 équipes de F1 pour rendre le sport plus compétitif. Cette année, il a convaincu les constructeurs, y compris les trois grands Ferrari, Mercedes et Red Bull, de signer un nouvel «accord Concorde», un accord qui régit la répartition de l’argent.

L’accord révisé divisera les revenus de la F1 plus uniformément entre les équipes, tout en incluant également un plafond de coût de 145 millions de dollars la saison prochaine. Ces mesures visent à réduire les avantages dont bénéficient les trois grandes équipes, qui ont tendance à dominer le podium au détriment de plus petits rivaux comme Williams.

“Un grand changement de règlement va dissiper le peloton”, a déclaré Christian Horner, directeur de l’équipe Red Bull Racing, la dernière équipe autre que Mercedes à remporter le championnat. «Nous espérons juste que nous sommes du bon côté de la courbe.»

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Sous la propriété de Liberty Media, la F1 a atteint de nouveaux publics grâce à la série Netflix, Drive to Survive, qui présentait des équipes et des pilotes, et des événements de jeux vidéo «esports» dérivés. Mais l’âge moyen des fans de F1 reste de 40 ans.

Un autre élément manquant est le profil relativement faible du sport aux États-Unis, où son seul Grand Prix est au Texas. M. Carey a confirmé ce mois-ci que les discussions de longue date sur l’organisation d’une course à Miami, en Floride, avaient été repoussées en raison de la pandémie.

Il faudrait seulement une ou deux courses supplémentaires pour faire une «grande différence» aux États-Unis, selon Zak Brown, directeur général de McLaren Racing, une équipe basée au Royaume-Uni.

“Un pilote américain performant est la clé”, a déclaré M. Brown. “La meilleure chose [F1] peut faire est d’essayer d’y organiser un deuxième événement. »

Mais Mehul Kapadia, directeur de l’exploitation de Motorsport Network, un groupe de médias numériques, a déclaré: «C’est une bataille difficile pour créer le même type d’attraction là-bas. [the US] comme en Europe. »

Chase Carey (à gauche), PDG de Formula One Group, et Christian Horner, chef de l’équipe Red Bull Racing © Valdrin Xhemaj / EPA / Shutterstock

Le pilote canadien de Racing Point Lance Stroll © Murad Sezer / AFP / Getty

La F1 prévoit un calendrier record de 23 courses en 2021, y compris un nouveau Grand Prix en Arabie saoudite, en s’appuyant sur un partenariat de parrainage mondial avec la compagnie pétrolière d’État Aramco.

Cette décision menace de nouvelles controverses, Amnesty International accusant l’Arabie saoudite de «lavage de sport» pour détourner l’attention de son bilan en matière de droits humains.

M. Hamilton, qui a été un fervent partisan de la campagne Black Lives Matter, a déclaré que la F1 «ne peut pas ignorer les questions de droits de l’homme» dans les pays du circuit.

La durabilité est une autre question clé pour M. Hamilton. Il a l’intention de faire entrer une équipe dans Extreme E, le championnat de course tout-terrain pour les SUV électriques, pour sa première saison l’année prochaine. Alejandro Agag, l’homme d’affaires espagnol qui a fondé Extreme E, a également créé la Formule E, une alternative aux courses de voitures électriques à la F1, a déjà utilisé ses références écologiques pour courtiser les sponsors.

La pression est sur F1 pour qu’il agisse. Honda a décidé de quitter la F1 à la fin de la saison prochaine, en partie parce qu’il souhaite se concentrer sur la construction de voitures électriques. Cela laisse trois motoristes pour fournir les 10 équipes, une autre limite à une forte concurrence.

Il y a un an, la F1 s’est engagée à devenir neutre en carbone d’ici 2030 et cherche à s’appuyer sur son passage aux moteurs turbo hybrides V6 par rapport aux vieux V8 de 2,4 litres gourmands en essence en 2014.

Mais Nico Rosberg, l’ancien pilote champion du monde, qui a été l’un des premiers investisseurs en Formule E, a déclaré que la F1 n’avait pas fait assez pour communiquer les mérites d’efficacité de ses moteurs hybrides.

«En tant que sport, ils doivent encore faire beaucoup plus et ils sont en passe de le faire», a déclaré M. Rosberg. «Les sorties comme chez Honda rappellent la rapidité avec laquelle la F1 doit se déplacer.»

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