LONDRES: Lorsque Martha, mère célibataire britannique, a senti qu’un autre verrouillage du COVID-19 se profilait, l’un de ses plus grands soucis était de savoir comment ses trois jeunes fils pourraient à nouveau faire face à la scolarisation en ligne alors que la famille n’avait toujours pas de ordinateur.

Les enfants de Martha, qui sont tous à l’école primaire de Londres, ont connu des difficultés lors de la première série de fermetures d’écoles l’année dernière – incapables d’accéder à leur école. numérique leçons et coupés de leurs camarades de classe.

“Ils ont raté les principes fondamentaux qui étaient censés être en place – et ils ont raté des choses de base comme être en contact avec leurs amis”, a déclaré Martha, qui a demandé de ne pas donner son nom complet pour protéger l’identité de la famille.

Incapable de se payer un ordinateur, elle a trouvé l’aide de Catbytes dans le sud de Londres, l’une des nombreuses initiatives communautaires qui distribuaient des ordinateurs donnés aux enfants et à d’autres groupes touchés par la «pauvreté numérique» pendant la pandémie.

«Ils sont heureux parce qu’ils peuvent continuer leurs travaux scolaires», a déclaré Martha, qui a pu emprunter un ordinateur portable à la bibliothèque technique de Catbytes et en a obtenu un autre à l’école.

«À la maison, c’est leur classe (maintenant)», a-t-elle dit au Fondation Thomson Reuters par téléphone depuis son domicile du sud de Londres.

Près d’une famille britannique sur 10 – dont jusqu’à 1,8 million d’enfants – n’avait ni ordinateur ni tablette à la maison au début de la pandémie, selon les estimations du régulateur des médias Ofcom du pays.

Jusqu’à 900 000 enfants n’avaient accès à Internet qu’à la maison via un réseau de téléphonie mobile, a-t-il constaté.

Beaucoup ont eu du mal à suivre les cours depuis le début du troisième verrouillage national en Angleterre le 4 janvier, fermant les écoles pour la plupart des élèves.

Le gouvernement a promis plus d’un million d’ordinateurs portables pour aider les enfants à se connecter à Internet et a déclaré que ceux qui n’ont pas d’ordinateurs à la maison peuvent aller à l’école si nécessaire.

Mais les experts en éducation et les organisations caritatives ont averti que de nombreuses familles plus pauvres sont toujours aux prises avec une «fracture numérique» qui risque d’élargir les lacunes existantes en matière d’éducation.

«Nous savons qu’il y a encore beaucoup d’enfants qui manquent», a déclaré Kate Anstey, chef de projet à l’organisation caritative Child Poverty Action Group, exhortant les autorités à tirer les leçons des fermetures d’écoles lors du premier verrouillage l’année dernière.

“Nous avons entendu parler d’élèves du secondaire qui essayaient d’écrire des essais au téléphone, d’enfants faisant la queue pour utiliser un appareil ménager et de parents se réveillant tôt pour copier à la main des feuilles de travail pour leurs enfants”, a-t-elle dit.

‘UN GRAND BESOIN’

Des dizaines de projets de dons d’ordinateurs dirigés par des entreprises et des communautés ont vu le jour dans tout le pays pour aider à combler les lacunes, une émanation de groupes communautaires «d’entraide» établis dans de nombreux quartiers pour aider les personnes vulnérables pendant la pandémie.

«La demande a toujours été là, mais elle a vraiment explosé ces dernières semaines avec la fermeture des écoles», a déclaré Cat Smith, bénévole à Lambeth Tech Aid, basée à Londres, créée en avril 2020.

Le nombre d’appels a “explosé” ces dernières semaines, a déclaré Nina Porter, une organisatrice du programme de don d’ordinateurs portables Level Up à East Surrey, avec des offres d’équipement affluant.

Les organisateurs ont déclaré qu’ils avaient été surpris par le niveau des besoins, certaines écoles ayant demandé plus d’une centaine d’appareils pour les élèves n’ayant pas ou pas assez d’appareils à la maison.

En rassemblant les ordinateurs indésirables à remettre à neuf et à réutiliser, les programmes mettent également en évidence les problèmes liés au gaspillage technologique.

«Cela montre que beaucoup de choses peuvent être faites avec les ressources qui sont déjà dans notre communauté», a déclaré Ugo Vallauri de l’association caritative de réparation et de réutilisation technique The Restart Project, qui gère une liste de projets de dons informatiques à travers le pays.

Bien que la technologie offerte ne soit pas toujours en parfait état, avoir accès à un ordinateur ou à une tablette peut faire une énorme différence pour les jeunes et leurs familles.

“C’est un grand besoin”, a déclaré Simon Howatson, directeur général de la société de réutilisation des technologies Rebuyer, qui co-organise le programme Donate Digital dans le nord-est du pays.

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