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Dudley “Mushmouth” Morton, un as des sous-marins de la Seconde Guerre mondiale ainsi nommé pour sa bouche prononcée, a coulé 19 navires ennemis alors qu’il commandait le sous-marin Wahoo dans le Pacifique.

Avec la devise en lettres rouges « tirez sur les fils de putes », il n’y avait aucun doute sur la position du capitaine de corvette Dudley « Mush » Morton vis-à-vis du Japon impérial. Il était l’une des plus grandes stars du théâtre du Pacifique de la Seconde Guerre mondiale, mais a également été une source de controverse avec certains historiens l’accusant de crimes de guerre.

Il était néanmoins considéré comme l’un des hommes américains les plus robustes et les plus efficaces en haute mer pendant la guerre. Mush Morton est largement considéré comme l’un des meilleurs commandants de sous-marins du Pacifique en termes de navires coulés – le commandant a vu quelque 19 navires ennemis abattus.

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C’est son histoire.

Dudley Mush Morton : Le « Mushmouth » naval

Officier OKane et Mushmouth parlant

Wikimédia CommonsMorton (à droite) avec son officier exécutif, le lieutenant Richard H. O’Kane, sur Wahoo’s pont ouvert, à Pearl Harbor, Hawaï, après sa troisième patrouille de guerre très réussie, vers le 7 février 1943.

Né le 17 juillet 1907 à Owensboro, Kentucky, Dudley Morton a déménagé à Miami, en Floride, à l’adolescence. Il est allé à l’US Naval Academy pour jouer au football et a joué le rôle de lutteur universitaire avant d’obtenir son diplôme en 1930.

Morton était un homme physique. Ses pattes charnues pouvaient écraser n’importe quelle main qui lui était offerte en une poignée de main. Son beau visage était dominé par une large mâchoire carrée. C’est à cause de la taille de sa bouche ou de sa voix traînante prononcée qu’il a gagné le surnom de l’académie de “Mushmouth”, plus tard abrégé en Mush.

Avant la Seconde Guerre mondiale, Morton a servi sur divers navires de guerre et sous-marins, dont le USS R-5 (SS-82)dont il commande d’août 1940 à avril 1942.

Il est promu capitaine de corvette la même année.

Pendant ce temps, le sous-marin Wahoo (SS-238), avait une première patrouille de guerre terne. Sous le capitaine de corvette aux cheveux roux et au visage pâle Marvin “Pinky” Kennedy, le navire avait un mauvais bilan. Kennedy était apparemment trop timide pour le service et a également aliéné ses hommes. Son officier supérieur, le lieutenant Richard O’Kane a été surpris lorsqu’il a appris que Kennedy avait été réaffecté pour une deuxième patrouille de guerre. Il s’est plaint en privé au quartier général, et les chefs ont décidé qu’il serait préférable d’affecter un futur commandant (PCO) au Wahoo pour soutenir Kennedy.

Portrait naval Richard Okane

Wikimédia CommonsLe lieutenant Richard « Dick » O’Kane a ensuite reçu la médaille d’honneur.

Ce PCO n’était autre que Dudley Walker Morton.

Morton dégageait du charisme – il racontait une bonne histoire et se connectait à ses subordonnés d’une manière que le distant Pinky Kennedy ne pouvait pas. Il portait une autorité détendue de sorte que même s’il ne portait aucun air, tous lui obéissaient.

Même en tant que PCO, Morton a conquis l’amour du Wahoo’s équipage de sorte qu’après une autre performance terne lors de la deuxième patrouille de guerre du sous-marin, les hommes étaient heureux lorsque Kennedy a été relevé de son commandement et remplacé par Morton le 12 décembre 1942.

Cela n’a probablement aidé que le cas de Morton lorsqu’il a amèrement critiqué la performance de Kennedy.

Avant de partir sur le Wahoo’s troisième patrouille de guerre le 16 janvier 1943, Morton expliqua clairement son objectif à l’équipage :

« Wahoo est consommable. Notre travail consiste à couler les navires ennemis. Nous partons à la recherche de Japs. Chaque trace de fumée à l’horizon, chaque contact de quart sera investigué. S’il s’avère que c’est l’ennemi, nous le traquerons et nous le tuerons.

Morton a donné la possibilité de permettre à tout homme qui ne voulait pas le suivre de partir sans répercussion. Aucun n’a accepté l’offre.

Victoire de Mush Morton en Nouvelle-Guinée

USS Wahoo à Pearl Harbor

Archives nationalesLe sous-marin commandé par Mush Morton, le USS Wahoo amarré à Pearl Harbor au début de 1943.

Pour renforcer sa haine envers l’ennemi, Morton lecture de pancartes distribuées « Tirez sur les fils de pute » à son équipage. Il a également mis en évidence une citation du général Leslie McNair à bord du sous-marin : « Nous devons tirer pour tuer car nos ennemis ont montré la voie à une mise à mort plus rapide et plus sûre.

Malgré le bellicisme, le Wahoo a quitté Brisbane, en Australie, avec un ton plus heureux que sous Kennedy. Morton était léger et jovial. Il allait dans le chaos et la guerre – c’est là qu’il aimait être.

Les Wahoo mission était de se diriger vers les îles Caroline et, en cours de route, de reconnaître le port japonais de Wewak sur la côte de la Nouvelle-Guinée.

L’idée de reconnaissance de Morton n’était pas orthodoxe. En règle générale, un sous-marin peut venir à l’embouchure d’un port, lever son périscope, prendre des notes et poursuivre sa route. C’était inacceptable pour Morton.

Quand ils sont arrivés le 24 janvier 1943, Morton a ordonné à ses hommes de prendre le submergé Wahoo directement dans le port. Certains des officiers pensaient que c’était insensé car cela pouvait piéger le sous-marin dans un filet peu profond. Mais Wewak était un port plus large que la plupart et assez tôt ils rencontrèrent le destroyer japonais Harusame au mouillage.

Les destroyers ont été construits pour détruire les sous-marins. Morton ordonna quand même une attaque. “Nous allons le prendre par surprise”, a-t-il déclaré. Et ils l’ont fait.

Toutes les mains sont allées aux postes de combat pour mettre en place l’attaque. O’Kane a piloté le périscope à la place de Morton. Selon les calculs de Morton, cette configuration peu orthodoxe lui permettrait de se concentrer sur la situation tactique à portée de main.

Alors qu’ils étaient sur le point de tirer, le destroyer fut alerté du Wahoo’s présence. Il fumait vers eux. Après des manœuvres effrénées, le Wahoo viré trois torpilles sur le destroyer. Tous ratés.

Rapidement le Wahoo s’est préparé et a tiré un autre coup, mais cela a également manqué. La Harusame fermé sur les hommes rapidement. Morton a ordonné un soi-disant « tir dans la gorge ». C’était une tactique théorique, jamais essayée, qui demandait de faire exploser la proue du destroyer de front.

Manning Controls à l'intérieur de Wahoo

Archives nationalesLa scène dans le Wahoo’s salle de contrôle le lendemain du naufrage de Buyo Maru.

L’idée était que tirer de front éliminait le souci de la vitesse d’une cible, mais ne permettait toujours qu’une fenêtre d’environ 20 pieds sur laquelle viser. Morton a tiré une torpille. C’est encore raté. Puis avec le Harusame à 800 mètres, le Wahoo frissonna en lâchant une sixième torpille.

La Wahoo plongé à 90 pieds et préparé pour une attaque de grenade sous-marine. Bientôt, des explosions ont grondé dans l’eau. Les ampoules à bord du Wahoo a éclaté. Mais il n’y a pas eu d’explosions de suivi. Le silence régnait.

La Wahoo s’est glissé jusqu’à la profondeur du périscope et a trouvé le destroyer brisé en deux. Apparemment, le destroyer s’était engagé dans la trajectoire de la sixième torpille. Il était cassé au milieu du bateau.

Controverse avec Buyo Maru

En route vers Palau, le Wahoo engagé un convoi de navires japonais le 26 janvier 1943.

Après une action à chaud, les résultats sont impressionnants : deux cargos, un pétrolier et ce qui était présumé être un important transport de troupes ont tous été abattus. Morton a rendu compte de l’attaque réussie contre le transport, Buyo Maru, en disant: “L’explosion a soufflé sa section médiane plus haut qu’un cerf-volant. Les troupes ont commencé à sauter par-dessus le côté comme des fourmis, sur une plaque chauffante.

L’eau était remplie de canots de sauvetage du transport. Ce qui s’est passé ensuite est un sujet de controverse.

Mush Morton a ordonné à l’équipage de manier les canons du pont. Selon son raisonnement, tout Japonais qui débarquerait mettrait une autre vie américaine en danger une fois qu’il se serait rétabli et serait retourné à la guerre. Tirer sur des soldats chavirés était considéré comme un crime de guerre, mais Morton et O’Kane ont affirmé qu’ils n’avaient tiré que sur les canots de sauvetage.

Ils ont ensuite ajouté dans leur rapport de patrouille que les Japonais leur tiraient dessus en même temps. Mais le propre rapport de patrouille officiel de Morton indiquait que le Wahoo “a fait surface pour charger les batteries et détruire l’estimation de vingt bateaux de troupes maintenant dans l’eau.”

Il n’y avait aucune mention de légitime défense ni justification des actions.

D’autres témoins à bord du navire ont rapporté que Morton avait menacé de passer en cour martiale ceux qui ne chargeraient pas les armes. Dans un autre échange rapporté, le Wahoo’s l’équipage a trouvé un marin japonais jouant à l’opossum à la surface. Lorsqu’un membre d’équipage a demandé à Morton s’ils devaient faire prisonnier l’homme, le capitaine a répondu : « Je ne veux pas du fils de pute ! Est-ce que vous?” Le soldat aurait ensuite été abattu.

Morton à l'intérieur de Wahoo

Archives nationalesMorton dans Wahoo’s tour de commandement lors de son attaque contre un convoi japonais au nord de la Nouvelle-Guinée, le 26 janvier 1943. Plusieurs navires, dont le naufrage controversé de Buyo Maruont été détruits dans cette action.

L’épisode illustrait non seulement le mépris total de Morton pour l’ennemi, mais représentait le sentiment plus large de haine ressenti par les Américains envers les Japonais après Pearl Harbor.

On estime que sur les 1 126 hommes à bord du Buyo Maru navire de transport ce jour-là, 282 ont été tués par le Wahoo et parmi ceux-ci, seuls 87 étaient japonais – les autres étaient des prisonniers de guerre indiens dont Morton ne pouvait pas avoir connaissance.

Peut-être que cela aurait pu passer inaperçu si d’autres incidents similaires à celui-ci ne s’étaient pas produits dans le Wahoo’s patrouilles ultérieures.

Il y a toujours un débat sur la question de savoir si Mush Morton était justifié ou non de tirer sur les canots de sauvetage.

Si les États-Unis avaient été du côté des perdants de la guerre, Mush Morton aurait peut-être été jugé comme criminel de guerre. Cependant, il n’a pas fait l’objet de mesures disciplinaires et il n’y a pas eu d’enquête. Il ne s’est pas non plus excusé. En fait, Morton a été félicité par son supérieur, l’amiral Charles Lockwood.

Morton commenté à un journaliste : « C’est la seule façon de les lécher. Les Japs se battent dur et utilisent toutes les astuces et nous devons tirer, tirer, tirer.

Certains pensent que ces incidents ont empêché Morton de recevoir la médaille d’honneur.

Perdu de toutes mains

Après le naufrage du Buyo MaruMorton n’avait plus de torpilles, mais cela n’arrêta pas sa détermination à faire la guerre aux Japonais.

Sur le chemin du retour vers Pearl Harbor, ils aperçurent un petit convoi. La Wahoo ont donné la chasse, espérant en couler quelques-uns avec leur canon de pont. Cependant, les choses ont tourné lorsqu’un destroyer non détecté est venu à la rescousse du convoi. La Wahoo fuite. Morton a envoyé le message suivant au siège :

“UNE AUTRE BATAILLE D’ARMES À FEU AUJOURD’HUI… WAHOO RUNNIN’, DESTROYER GUNNIN.”

Morton est retourné à Pearl Harbor avec un balai attaché à la tête de mât indiquant un balayage net. Il était adulé et ses exploits ont beaucoup contribué à revitaliser le moral affaissé de la force sous-marine américaine à l’époque après l’attaque de Pearl Harbor.

Le père de Morton photographié avec la photo de Morton

Le père de Morton, William D. Morton Senior est photographié à côté d’un portrait de son fils décédé, qui aura un destroyer nommé d’après lui. avril 1958.

Morton a ensuite commandé Wahoo lors de ses quatrième, cinquième, sixième et septième patrouilles de guerre. Au total, Morton a coulé 19 navires totalisant 50 000 tonnes, faisant de lui le troisième commandant de sous-marin le plus titré de la flotte américaine.

Seuls Slade Cutter et Richard O’Kane, qui ont quitté le Wahoo après sa cinquième patrouille pour assumer son propre commandement, avaient de meilleurs records. En fait, O’Kane était l’as suprême des sous-marins de la guerre et a remporté la médaille d’honneur.

Peut-être que Morton les aurait tous battus, sauf que le Wahoo a été détruit par des avions anti-sous-marins dans la mer du Japon lors de sa septième patrouille le 11 octobre 1943.

Morton et toutes les mains étaient perdues. Ce n’est qu’en 2006 que l’épave du Wahoo a été découvert dans plus de 200 pieds d’eau.

Dudley “Mush” Morton a reçu quatre Croix de la Marine et la Croix du service distingué de l’armée pour son service. La Wahoo a remporté la prestigieuse Presidential Unit Citation et, malgré toute controverse sur ses actions, est resté largement considéré comme un ajout distingué à l’effort naval de la Seconde Guerre mondiale.


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