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Le 31 mai 1889, l’inondation de Johnstown a tué plus de 2 200 personnes dans le sud-ouest de la Pennsylvanie lorsque le barrage de South Fork, longtemps négligé, a soudainement cédé.

Comme beaucoup d’autres villes de la Rust Belt, Johnstown, en Pennsylvanie, était une communauté animée à la fin des années 1800 et au début des années 1900, lorsque l’industrie sidérurgique était à son apogée. Tragiquement, l’inondation de Johnstown en 1889 a anéanti près de dix pour cent de la population en plein essor de la région.

Situé à 60 miles à l’est de Pittsburgh, Johnstown a été construit sur une plaine entre les rivières Little Conemaugh et Stony Creek, ce qui a rendu la ville sujette à de fréquentes inondations. Au milieu des années 1800, un barrage a été construit sur le Little Conemaugh, à 14 miles en amont de Johnstown, pour aider à contrôler ces catastrophes.

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Malheureusement, lorsque le barrage a cédé 50 ans plus tard, Johnstown a connu l’une des inondations les plus dévastatrices de l’histoire américaine.

Rue principale inondée vers l'est

L’histoire catastrophique de l’inondation de Johnstown qui a emporté toute une ville de Pennsylvanie en 1889

L’échec catastrophique du barrage de South Fork

En 1889, 30 000 personnes – dont beaucoup étaient des métallos – ont élu domicile à Johnstown, en Pennsylvanie. Les habitants de la ville étaient habitués aux inondations fréquentes lorsqu’il pleuvait abondamment ou lorsque la neige dans les montagnes environnantes fondait trop rapidement, mais ils n’étaient pas préparés à ce qui s’est passé le 31 mai 1889, lorsque le barrage de South Fork s’est effondré.

Selon L’HISTOIRE, lorsque le barrage a été construit dans les années 1840, c’était le plus grand barrage en terre des États-Unis. La structure de terre et de roche qui retenait l’eau du lac artificiel Conemaugh mesurait 72 pieds de haut et 900 pieds de long.

Le barrage était un élément essentiel d’un système de canaux utilisé pour transporter des marchandises le long des rivières de Pennsylvanie avant la révolution industrielle. Cependant, l’introduction des chemins de fer à travers l’Amérique a finalement remplacé les canaux comme principal moyen de transport de marchandises, et le barrage est tombé en ruine car son entretien a été négligé.

En 1879, le South Fork Fishing and Hunting Club a acheté le lac Conemaugh et le barrage pour les utiliser comme un endroit exclusif pour les membres fortunés pour faire de la voile, attraper les poissons qui étaient stockés dans le lac et se détendre. Ses membres comprenaient certains des hommes les plus riches d’Amérique, comme Andrew Carnegie et Henry Clay Frick.

Lac stérile Conemaugh

Bettmann/Getty ImagesLa zone aride qui était autrefois le lac Conemaugh après l’inondation.

Bien qu’ayant accès à beaucoup d’argent, le club n’a pas réussi à entretenir correctement le barrage. Selon le Service des parcs nationaux.

Ces deux “améliorations” ont grandement contribué à l’échec du barrage et à l’inondation de Johnstown qui a suivi.

Le 31 mai 1889, un ingénieur du barrage a remarqué que les écrans du déversoir s’étaient obstrués par des débris après des jours de fortes pluies. Sentant une catastrophe imminente, il est monté à cheval dans la ville voisine de South Fork pour avertir ses habitants.

Malheureusement, les lignes télégraphiques étaient en panne. Personne n’a pu entrer en contact avec Johnstown.

Le barrage s’est effondré juste après 15 heures, avec un fort boom qui pouvait être entendu à des kilomètres de distance, et l’intégralité du lac Conemaugh s’est précipitée à des vitesses allant jusqu’à 40 miles par heure.

Les habitants de Johnstown, à seulement 14 miles en aval, n’avaient aucune idée de ce qui allait arriver.

La dévastation totale causée par l’inondation de Johnstown

L’eau tumultueuse a ramassé des arbres, des bâtiments et tout autre objet sur son passage alors qu’elle balayait les villages à l’est de Johnstown. Au moment où la vague d’eau de crue et de débris a atteint la ville malheureuse vers 16 heures, elle aurait atteint près de 40 pieds de haut.

UN New York Times article du 1er juin 1889, rapportait que Johnstown avait été “pratiquement anéantie de l’existence” après que l’inondation “a balayé… comme un raz de marée… les maisons, les usines et les ponts ont été submergés en un clin d’œil et avec leurs occupants humains ont été emportés dans un vaste chaos par le torrent déchaîné.”

Alors que les 20 millions de tonnes d’eau traversaient Johnstown, l’inondation a tout détruit sur son passage. Le recours aux télégrammes à l’époque rendait difficile les rapports immédiats, mais un opérateur de télégraphe a déclaré aux journalistes qu’il avait compté 63 corps qui passaient devant son bureau en seulement 20 minutes.

Il n’a pas fallu longtemps, cependant, pour que la véritable dévastation soit révélée.

Un groupe de survivants sur une colline à Johnstown

Bibliothèque du Congrès/Getty ImagesUn groupe de survivants surplombe Johnstown après l’inondation.

Les données de la Association du patrimoine de la région de Johnstown montre qu’un total de 2 209 personnes ont été tuées par l’inondation, bien que 750 d’entre elles n’aient jamais été identifiées.

L’inondation a fait 99 familles entières parmi les victimes, dont 396 enfants. Les eaux ont transporté des corps jusqu’à Cincinnati, à 300 miles de là. La dernière victime n’a été retrouvée qu’en 1911.

L’eau a anéanti quatre miles carrés du centre-ville de Johnstown, détruit 1 600 maisons et causé 17 millions de dollars de dommages matériels, avec des lignes de crue atteignant jusqu’à 89 pieds au-dessus du niveau normal de la rivière par endroits.

Certains résidents se sont accrochés aux arbres, aux meubles et aux toits qui avaient été arrachés aux maisons afin de rester à flot alors que les eaux tumultueuses les emportaient. Finalement, tous les débris se sont accumulés en aval du pont de pierre de la Pennsylvania Railroad Company. Les tas de débris s’étendaient sur 30 acres – puis tout a pris feu, tuant beaucoup de ceux qui avaient survécu à l’assaut initial de l’eau.

À la fin de la journée, près de dix pour cent des citoyens de Johnstown étaient morts et la petite communauté devait recoller les morceaux.

Reconstruire Johnstown après la grande catastrophe

Cinq jours après l’inondation et l’incendie, Clara Barton et la Croix-Rouge américaine sont arrivées pour commencer l’un de leurs premiers grands efforts de secours en temps de paix.

Le groupe a réussi à lever près de 4 millions de dollars pour aider à la reconstruction de Johnstown. Il a fallu cinq ans pour reconstruire la communauté, mais malheureusement, la nature s’est avérée être une force imparable.

Dommages causés à Johnstown par l'inondation

Bibliothèque du Congrès/Getty ImagesUn aperçu des dommages causés à Johnstown par l’inondation de 1889.

Johnstown a de nouveau fait face à des inondations importantes et désastreuses en 1936 et plus tard en 1977, bien qu’aucun des deux événements n’ait été comparable à la destruction absolue de l’inondation de 1889.

En fait, jusqu’à l’ouragan de Galveston une décennie plus tard, la grande inondation de Johnstown a marqué la plus grande perte de vie civile en une seule journée de l’histoire américaine – mais peu de gens sont même conscients que cela s’est produit.

Si vous visitez l’hôtel de ville de Johnstown aujourd’hui, vous pourrez voir par vous-même les marqueurs qui indiquent le niveau des hautes eaux pour chaque inondation et en savoir plus sur cette catastrophe peu connue.


L’inondation de Johnstown en 1889 a été l’une des plus dévastatrices de l’histoire américaine. Découvrez comment la Grande-Bretagne a fait face à une destruction similaire en 1953 lorsque la mer du Nord a inondé et tué des centaines de personnes. Ou explorez les catastrophes naturelles les plus dévastatrices du 21e siècle.

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