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Le gangster Frank Rosenthal a aidé à construire un empire de casinos – puis a tout vu s’envoler dans une tempête de violence et de trahison.

Franck Rosenthal

Bettmann/Contributeur/Getty ImagesFrank Rosenthal ajuste sa cravate tout en refusant de répondre aux questions devant une sous-commission sénatoriale sur les jeux de hasard et le racket. Washington, DC 7 septembre 1961.

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Dans le film de 1995 Casinole réalisateur Martin Scorsese et la star Robert De Niro nous ont raconté l’histoire fictive de Sam “Ace” Rothstein, un opérateur de casino affilié à la mafia qui sait toujours comment manipuler les cotes et maximiser les profits au nom des gangsters meurtriers avec lesquels il travaille.

Mais si Rothstein et ses aventures violentes à Las Vegas semblent trop scandaleuses pour être vraies, notez que ce personnage était basé sur Frank “Lefty” Rosenthal, un vrai joueur et gangster tout à fait le bon criminel que le film a fait de lui.

La route de Las Vegas

Né à Chicago le 12 juin 1929, Frank Rosenthal a passé une grande partie de ses débuts à l’hippodrome avec son père, qui possédait plusieurs chevaux, apprenant tout ce qu’il pouvait sur les courses. De plus, bien sûr, il a appris un aspect crucial du sport : le jeu.

En vieillissant, l’intérêt et la connaissance de Rosenthal pour le jeu se sont étendus au-delà des courses de chevaux et à d’autres sports comme le football et le baseball. Le jeune joueur a appris, comme il l’a dit plus tard, que “Chaque emplacement. Chaque balançoire. Tout avait un prix. »

Au moment où il était un jeune adulte, il était fortement impliqué dans la scène du jeu illégal contrôlé par la foule à Chicago.

Travaillant pour le Chicago Outfit au milieu des années 1950, Rosenthal avait le talent de fixer les cotes parfaites pour les paris sportifs. Il a manipulé les cotes juste assez pour inciter les joueurs à parier tout en gardant les cotes là où elles devaient être afin que les bookmakers puissent être sûrs qu’ils sortiraient gagnants quoi qu’il arrive.

Un prodige avec des nombres possédés d’un Homme de pluie-comme la capacité à calculer les cotes, Rosenthal était aussi un chercheur méticuleux qui se levait tôt le matin pour étudier quelque 40 journaux de l’extérieur de la ville afin de rassembler toutes les informations dont il avait besoin pour établir les cotes.

Bien sûr, Rosenthal n’était pas non plus au-dessus de prendre des mesures pour s’assurer qu’il obtenait les résultats qu’il souhaitait, et au début des années 1960, il s’est retrouvé en difficulté pour avoir réparé des jeux. En 1962, il a été reconnu coupable d’avoir soudoyé un basketteur universitaire pour qu’il se rase des points lors d’un match en Caroline du Nord.

L’année précédente, il avait été traîné devant un sous-comité sénatorial sur les jeux de hasard et le crime organisé en raison de sa réputation désormais nationale dans le monde souterrain en tant que parieur et truqueur de matchs. Au cours de la procédure, il a invoqué le cinquième amendement 38 fois, même lorsqu’on lui a demandé s’il était gaucher – d’où son surnom, “Lefty” (certaines sources affirment que le surnom vient simplement du fait qu’il est gaucher).

À peu près à la même époque, Frank Rosenthal a déménagé à Miami, où lui et d’autres membres de Chicago Outfit ont continué à participer à des opérations de jeu illégales et même à se livrer à des agressions violentes contre leurs rivaux. Dans le cadre de ces soi-disant « guerres des bookmakers », Rosenthal a été soupçonné de plusieurs attentats à la bombe contre des bâtiments et des voitures de rivaux.

Sentant la chaleur – et comprenant sûrement que Sin City était l’endroit où il fallait être si vous étiez un grand joueur – Frank Rosenthal est parti pour Las Vegas en 1968.

Frank Rosenthal, roi du casino

À son arrivée à Las Vegas, Lefty Rosenthal a d’abord dirigé un salon de paris aux côtés d’un ami d’enfance de Chicago qui a agi comme son exécuteur: Anthony “Tony the Ant” Spilotro (appelé “Nicky Santoro” et joué par Joe Pesci dans Casino).

Antoine Spilotro

Bettmann/Contributeur/Getty ImagesAnthony Spilotro siège dans une salle d’audience de Las Vegas dans le cadre de deux anciennes affaires d’homicide. 1983.

Spilotro avait une longue feuille de rap remplie de crimes violents. À Chicago, il était depuis longtemps un tueur pour ses patrons du crime organisé et les autorités pensaient qu’il avait peut-être tué au moins 25 personnes. Comme le montre le film, il a même vanté une fois de serrer la tête d’un homme dans un étau jusqu’à ce que ses yeux sortent, puis de lui trancher la gorge. Des rapports non vérifiés et peut-être apocryphes affirment toujours que le taux de meurtres à Las Vegas a augmenté de 70% après l’arrivée de Spilotro en ville.

Et maintenant, ce tueur violent était à Las Vegas pour aider la tenue de Chicago à garder un œil sur leurs intérêts de jeu, ce qui signifiait qu’il serait juste aux côtés de Rosenthal.

Aux côtés de Rosenthal se trouvait également sa nouvelle épouse, Geri McGee (jouée par Sharon Stone dans le rôle de “Ginger McKenna” dans le film, ci-dessus), une ancienne showgirl aux seins nus qu’il avait rencontrée peu de temps après avoir déménagé en ville et s’était mariée en 1969. C’était McGee qui a encouragé Rosenthal – dont le salon de paris avait été critiqué pour des accusations de bookmaking fédérales (celles qu’il a battues pour un détail technique) – à accepter un emploi dans un casino.

Ainsi, en 1974, Frank Rosenthal a commencé à travailler pour le Stardust. Compte tenu de son talent pour le jeu et de ses relations avec le crime organisé, il gravit rapidement les échelons et dirigea bientôt le Stardust et trois autres casinos, tous soupçonnés d’être sous le contrôle de Chicago Outfit.

Casino Stardust

Wikimédia CommonsLe signe Stardust en 1973.

Cela signifiait que chaque casino avait besoin d’un leader impeccable qui semblerait diriger les choses tandis que Rosenthal était en fait le patron dans les coulisses. Et Rosenthal s’est souvent empressé de dire clairement à ces leaders qui était vraiment aux commandes.

Comme Rosenthal l’a dit à l’un de ses « patrons » nominaux en 1974 :

“Il est temps que vous soyez informé de ce qui se passe ici, d’où je viens et où vous devriez être… J’ai reçu pour instruction de ne tolérer aucune bêtise de votre part, et je n’ai pas non plus à écouter ce que vous dites, car tu n’es pas mon patron… Quand je dis que tu n’as pas le choix, je ne parle simplement pas d’une base administrative, mais je parle d’une base de santé. Si vous interférez avec l’une des opérations du casino ou essayez de saper tout ce que je veux faire ici, je vous déclare que vous ne quitterez jamais cette société en vie.

Et il y avait en effet beaucoup de cruauté à Rosenthal. Comme le montre le film (ci-dessous), sa sécurité a surpris un homme en train de tricher et il leur a donc ordonné de lui casser la main avec un marteau. “Il faisait partie d’une équipe de tricheurs de cartes professionnels, et appeler les flics ne ferait rien pour les arrêter”, a déclaré Rosenthal dans une interview plus tard. “Alors nous avons utilisé un maillet en caoutchouc… et il est devenu gaucher.”

Mais aussi impitoyable qu’il pouvait être, Rosenthal était aussi méticuleux et sophistiqué dans son approche qu’il ne l’a jamais été – et pas seulement en termes de jeu lui-même. Il a animé une émission de télévision locale mettant en vedette des invités célèbres et a même compté les myrtilles dans les muffins de la cuisine pour s’assurer qu’il y en avait toujours 10 dans chacun.

Bien sûr, il a vraiment fait sa marque en révolutionnant les opérations de jeu du casino en se tournant fortement vers les paris sportifs et en embauchant des croupières. Dans l’ensemble, les mouvements de Frank Rosenthal ont contribué à faire monter en flèche les bénéfices de Stardust.

Cependant, toutes les bonnes choses ont une fin, surtout lorsque la foule et des millions et des millions de dollars sont impliqués.

La chute de grâce de Frank Rosenthal

Alors que le Stardust prospérait, Frank Rosenthal avait des problèmes avec les autorités.

Bien qu’il dirigeait secrètement plusieurs casinos, il n’avait pas de licence de jeu officielle (son passé signifiait qu’il n’aurait sûrement pas pu en obtenir une). Et à cause de cela ainsi que de ses contacts connus dans le crime organisé, la Nevada Gaming Commission a pu lui interdire d’avoir quoi que ce soit à voir avec le jeu à Las Vegas en 1976.

Pendant ce temps, les autorités ont inculpé Spilotro et une douzaine d’autres gangsters qui avaient fait beaucoup d’argent grâce à ces casinos. De plus, Rosenthal a également découvert que Spilotro avait écrémé de l’argent dont même ses patrons de la mafia n’étaient pas au courant, provoquant une brouille entre les deux vieux amis (voir la dramatisation du film ci-dessous).

De plus, Rosenthal a appris que Spilotro avait eu une liaison avec McGee. Bien qu’elle et Rosenthal aient eu deux enfants ensemble, cette infidélité et sa toxicomanie ont contribué à l’échec de leur mariage en 1980.

Pendant ce temps, le monde entier de Frank Rosenthal s’effondrait alors que les autorités continuaient de l’interroger sur ses liens avec Spilotro et son implication dans toutes sortes d’activités illégales qui avaient eu lieu dans ses casinos. Il a tenté à plusieurs reprises d’obtenir la licence de jeu qui lui permettrait de retourner librement et légalement travailler dans un casino, mais n’a jamais été approuvée.

Les choses n’ont fait qu’empirer en octobre 1982. Rosenthal a quitté un restaurant local et est monté dans sa voiture. Quelques instants plus tard, il a explosé. Rosenthal a été éjecté de la voiture, mais sa vie a été sauvée par une plaque de métal sous son siège qui s’est avérée être une caractéristique de ce modèle particulier et a pu le protéger juste assez de l’explosion de la bombe par le bas. Il n’a subi que des brûlures mineures et quelques côtes cassées.

Les autorités n’ont jamais compris qui avait posé la bombe, et Rosenthal a toujours insisté sur le fait qu’il ne l’avait jamais su non plus, mais la plupart soupçonnent que la foule l’avait fait pour se venger et nettoyer la maison après l’annonce de la nouvelle que l’ami de Rosenthal, Spilotro, avait écumé profits de la foule.

Lefty Rosenthal a survécu, mais pas McGee et Spilotro. McGee a été retrouvé mort à Los Angeles quelques semaines après l’attentat à la bombe en raison d’un mystérieux effondrement qui a été officiellement considéré comme une surdose de drogue (les détails restent flous). Spilotro a été retrouvé battu à mort et enterré dans un champ de maïs de l’Indiana en 1986.

Mais Rosenthal s’en est sorti indemne et a emmené ses deux enfants en Californie puis en Floride, où il a travaillé comme gérant de boîte de nuit et dirigé un site de paris en ligne avant de mourir en 2008 à l’âge de 79 ans.

À la fin, Rosenthal avait des opinions mitigées sur le film basé sur sa carrière à Las Vegas, mais a estimé qu’il était en grande partie exact (mais a insisté sur le fait qu’il n’avait jamais acheminé illégalement les bénéfices du casino vers la foule). Et dans un sens, cela en dit long sur la vie sauvage de Frank Rosenthal. Après tout, combien de personnes pourraient voir leur histoire de vie transformée en un film à succès avec peu ou pas d’embellissements nécessaires ?


Après ce regard sur Frank Rosenthal, découvrez la véritable histoire d’Henry Hill ainsi que d’autres Goodfellas réels comme Tommy DeSimone et Jimmy “The Gent” Burke.

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