Lorsque Google s’est renommé Alphabet Inc. en 2015, le co-fondateur Larry Page révélé que l’une des significations du nouveau nom était un jeu de mots: alpha-bet, comme dans «un pari sur des rendements d’investissement supérieurs à un indice de référence». Cela impliquait que les soi-disant «autres paris» dans les rapports financiers de Google – des filiales qui travaillent sur des projets allant des voitures autonomes aux remèdes contre le cancer – ne sont pas seulement des offres exceptionnelles pour rendre le monde meilleur, mais des entreprises potentielles avec mieux que -des rendements moyens.

Il peut être tôt pour le calcul sur les «autres paris», qui ont absorbé quelque 3,2 milliards de dollars en dépenses en capital et ont déclaré des pertes d’exploitation d’environ 24,3 milliards de dollars depuis le changement de nom. Après tout, lorsque Mark Shmulik, un analyste de Sanford C. Bernstein & Co., a récemment tenté pour évaluer séparément les parties d’Alphabet pour voir si la somme de ces évaluations serait supérieure à l’ensemble actuel, il a suggéré que les «Autres paris» pourraient valoir 75 $ par action, soit plus de 50 milliards de dollars. Cela représente 2,9% de sa valorisation totale de la somme des pièces – pas mal pour les entreprises qui fournissent entre 0,3% et 0,5% du chiffre d’affaires d’Alphabet trimestre après trimestre.

Cependant, plus de la moitié de cette évaluation «Autres paris» proviendrait de Waymo LLC, la société de taxis autonomes dont le PDG John Krafcik démissionné le mois dernier, après qu’il soit devenu clair, la promesse de la conduite autonome ne serait pas tenue dès que de nombreux optimistes technologiques l’avaient prévu il y a quelques années. À l’époque, certains investisseurs évaluaient Waymo au-dessus de 100 milliards de dollars; ce nombre aurait fondu à environ 30 milliards de dollars. La façon dont l’entreprise peut gagner de l’argent dans un proche avenir n’est toujours pas claire.

D’autres moonshots d’Alphabet se développent encore plus lentement. Sur les revenus Alphabet les plus récents appel, son directeur général Sundar Pichai n’a mentionné que deux des «autres paris» – Waymo et Calico, la société de recherche et développement en biotechnologie. Calico et son partenaire, AbbVie Inc., annoncé plus tôt cette année, deux de leurs molécules entraient dans les essais cliniques de phase I, mais l’annonce est venue avec un avertissement du fondateur de Calico, Arthur Levinson, selon lequel l’approche des entreprises nécessite «patience» et «persévérance».

“Other Bets” d’Alphabet – même X, la “moonshot factory” qui prend en charge les projets les plus fantastiques comme le (désormais abandonné) effort pour capturer l’énergie éolienne avec des cerfs-volants – semblent être assurés contre le sort de Xerox PARC, le laboratoire très innovant dont la société de copieurs n’a pas réussi à commercialiser de nombreuses inventions des années 1970, y compris l’interface utilisateur graphique ou une version quasi commerciale de la souris. Le co-fondateur d’Apple, Steve Jobs, a résumé les raisons de cet échec dans un célèbre 1995 entrevue:

Lorsque vous avez un monopole de marché, les responsables des ventes et du marketing finissent par diriger l’entreprise. Les gens du produit sont chassés de l’entreprise. Ensuite, les entreprises oublient ce que signifie fabriquer de bons produits. le [researchers] chez Xerox PARC avait l’habitude d’appeler les personnes qui dirigeaient Xerox des «têtes de toner». Ils n’avaient tout simplement aucune idée d’un ordinateur ou de ce qu’il pouvait faire.

Google fait partie d’un duopole de publicité sur Internet, et il est aussi proche que possible d’un monopole de recherche, de sorte que les dirigeants de Google – les têtes de publicité, on pourrait les appeler – pourraient être tentés de rejeter des idées sans rapport avec l’activité principale lucrative. Les médicaments contre le cancer? Des taxis sans conducteur? Des cerfs-volants électriques, pour l’amour de Dieu? Chez Alphabet, cependant, les moonshots sont traités comme des entreprises potentielles dès le départ; les fondateurs de projets sont pressés de trouver des opportunités de monétisation et de développer des modèles commerciaux, même si la tolérance aux essais et aux erreurs est relativement élevée. On peut voir «Other Bets» chercher des moyens de gagner de l’argent et se diriger vers de nouveaux domaines dans le processus; Filiale Alphabet Santé Verily’s bouge toi en assurance l’année dernière en est un bon exemple.

Mais Alphabet est toujours une grande entreprise, avec l’inévitable bureaucratie d’une part et une surabondance de ressources d’autre part. Les inefficacités sont endémiques à son étalement et à sa principale source de revenus sécurisée. Il n’est pas évident que le mécénat de Google confère des avantages décisifs aux projets de recherche et développement – qu’ils n’auraient pas pu, en d’autres termes, faire aussi bien ou mieux avec le financement en capital-risque traditionnel (que certains projets Google attirent également) ou même à un niveau élevé. profil institution académique.

Pour ne prendre qu’un exemple, DeepMind Technologies Ltd., la société d’intelligence artificielle basée au Royaume-Uni qui fait partie des «Autres paris», a fait avances en utilisant l’intelligence artificielle pour modéliser les formes 3D des protéines – mais les ressources qu’Alphabet y a investies auraient-elles pu être mieux utilisées? La dotation de l’Université Carnegie Mellon, le leader mondial de la recherche en intelligence artificielle si mesuré par des articles publiés, parvenu un peu plus de 2 milliards de dollars l’an dernier. DeepMind a perdu environ 1,2 milliard de dollars en 2018 et 2019, selon le dernier rapport il a déposé auprès de la UK Companies House – et d’ailleurs, en 2019, la filiale irlandaise de Google a radié 1,5 milliard de dollars de la dette de DeepMind, contractée très probablement car elle a utilisé les ressources de cloud computing de la société mère pour former ses modèles. Google a également fourni à DeepMind la plupart de ses revenus.

Si l’objectif d’Alphabet est finalement de conquérir de nouveaux marchés, maintenant encore inexistants, comme il a jadis accaparé celui de la recherche, alors traiter les projets moonshot comme des entreprises potentielles et les faire réfléchir simultanément aux produits et aux modèles commerciaux est probablement la bonne approche. Même si seuls quelques-uns d’entre eux deviennent dominants dans leur secteur, Google pourrait éventuellement cesser de tirer 92,5% de ses revenus de l’activité principale, dont 81% de la publicité. Mais comme la plupart des projets Alphabet se situent dans des domaines surpeuplés tels que l’auto-conduite, l’IA ou la biotechnologie, même les projets réussis sont moins susceptibles de devenir des monopoles; L’activité cloud de Google – pas de moonshot mais aussi une ligne de touche – est forte, mais c’est pas globalement dominant.

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