Alors que l’Afrique du Sud continue d’essayer de gérer ce qui s’avère être la vague la plus difficile de la pandémie de Covid-19, l’industrie de l’enrichissement du chrome est confrontée à des défis importants et a besoin d’une protection clé grâce à la mise en œuvre d’une taxe à l’exportation sur le minerai de chrome brut.

Une récente déclaration de Save SA Smelters souligne que l’adoption lente par le gouvernement d’une taxation sur l’exportation de minerai de chrome brut coûte au pays un revenu imposable estimé à 15 milliards de rands sur la base des tonnages de minerai exportés à partir de 2020.

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Plus préoccupant est le fait que – selon Save SA Smelters – la lenteur de l’approche du gouvernement à la mise en œuvre de cette taxe met en danger environ 3 000 emplois et entre 8 000 et 9 000 emplois en aval.

Cela aurait un impact dévastateur sur l’industrie minière du chrome, qui devrait répondre à la demande mondiale avec une main-d’œuvre réduite.

Secteurs connexes

Lindelani Nyathikazi, co-organisateur de Save SA Smelters, souligne que des pays comme la Chine et d’autres géants asiatiques se tournent vers la construction pour revitaliser leurs économies après Covid-19. L’Afrique du Sud doit aligner sa politique pour répondre à cette demande.

« Les marchés chinois et indonésiens de plus en plus importants sont en croissance et domineront la demande de minerai de chrome et de ferrochrome à l’avenir.

“Si la disparité des prix entre la Chine et l’Occident est autorisée à se poursuivre, alors il n’y aura plus d’industrie sud-africaine de fusion”, a déclaré Nyathikazi.

« Les Chinois s’émerveillent de l’indifférence croissante de l’Afrique du Sud à autoriser l’expédition de ses minéraux à l’étranger au détriment de son industrie nationale, [which] est préoccupant.

« Ce sera également une trahison envers les grandes politiques de la Charte minière et de la Charte de la liberté du pays… L’imposition de cette taxe à l’exportation du chrome fera croître cette industrie en Afrique du Sud au lieu de la Chine et d’autres pays.

En première ligne

Steph van Sittert, chef de l’exploitation de la fonderie à Samancor, affirme qu’il ne faut pas sous-estimer l’impact que cette taxe à l’exportation aurait sur l’industrie.

“Des études récentes commandées par le ministère du Commerce, de l’Industrie et de la Concurrence ont révélé qu’il sera difficile de remplacer le volume des exportations actuelles de minerai de chrome de la SA vers la Chine par une offre alternative et donc une faible probabilité existe[s] pour les mineurs de chrome locaux d’absorber la taxe à l’exportation proposée sur le minerai non enrichi.

« Ne pas appliquer la taxe entraînerait davantage de risques de perte de capacité industrielle non seulement pour les producteurs de ferrochrome, mais également pour l’industrie de l’approvisionnement, et entraînerait une désindustrialisation supplémentaire de l’économie sud-africaine », a déclaré Van Sittert.

« L’implication est que de plus en plus de minerais sont exportés aux dépens de la capacité industrielle. Il existe cependant un impératif permanent pour assurer la transformation structurelle de l’économie sud-africaine et des mesures sont nécessaires pour soutenir la transformation et la fabrication ultérieures. »

Coûts énergétiques

L’un des plus grands défis auxquels les mineurs de chrome sud-africains sont confrontés est l’inflation des prix de l’électricité, qui a entraîné la fermeture de nombreuses fonderies.

« Ces augmentations ne sont pas durables pour l’industrie et sans interventions urgentes telles que la taxe à l’exportation de minerai, [the] la fermeture d’autres fonderies se poursuivra », a déclaré Van Sittert.

« L’industrie s’est engagée avec tous les départements concernés du gouvernement et d’Eskom depuis plusieurs années pour discuter des interventions et des solutions possibles face à la hausse des prix de l’électricité.

« Il a été convenu par toutes les parties que l’utilisation d’une taxe à l’exportation comme mesure autonome pour soutenir l’industrie est insuffisante et doit être accompagnée d’autres mesures prises à la fois par le gouvernement et l’industrie, l’accent étant mis sur l’efficacité énergétique. »

Van Sittert ajoute que s’il existe des acteurs de l’industrie du ferrochrome qui n’étaient pas durables face à la hausse des prix de l’électricité, l’industrie a toutefois maintenu des niveaux de production jusqu’au début de 2020, malgré le nombre d’acteurs moins nombreux.

À l’avenir, cependant, le risque est que sans la taxe à l’exportation, l’industrie connaisse une nouvelle érosion de la production nationale de ferrochrome, avec un impact sur l’ensemble du secteur d’exportation du minerai de chrome.

« La taxe à l’exportation serait un catalyseur pour donner à l’industrie la confiance nécessaire pour effectuer les investissements nécessaires pour retrouver sa compétitivité et augmenter sa capacité, ce qui à son tour soutiendra 8% de l’approvisionnement en électricité de base d’Eskom et des revenus associés, avec le potentiel d’augmenter l’approvisionnement en à long terme à mesure que l’industrie augmente sa capacité », déclare Van Sittert.

“La taxe à l’exportation ne résoudra pas le problème de la tarification de l’électricité, mais mettrait les fonderies sur une base compétitive en termes de coût total de production.”

Valeur significative

La pierre angulaire de l’économie sud-africaine a longtemps été sa riche abondance en minéraux et sa capacité à en tirer profit avant de les exporter vers des clients internationaux. En 2019, le secteur minier a contribué pour environ 226,2 milliards de rands au PIB du pays.

Selon Charmane Russell, porte-parole du Minerals Council South Africa, la valeur ajoutée par l’enrichissement des minéraux en Afrique du Sud est assez importante.

« Environ 94 % du ciment sud-africain est fabriqué localement à partir de produits extraits localement. Quatre-vingt-trois pour cent de l’acier sud-africain est fabriqué localement à partir de minerai de fer extrait localement, de chrome, de manganèse et de charbon à coke, dit-elle.

« Environ 30 % des combustibles liquides du pays sont produits à partir de charbon extrait localement, tout comme 85 % de son électricité. La plupart de nos produits chimiques domestiques, engrais, cires, polymères, plastiques sont fabriqués à partir de minéraux et de charbon extraits localement. Enfin, 8 % des convertisseurs catalytiques en platine dans le monde sont produits localement », ajoute Russell.

Elle dit que le Minerals Council estime que l’enrichissement ajoute environ 500 milliards de rands à la valeur globale des ventes de produits de base. En outre, il estime que plus de 200 000 emplois sont créés dans les industries d’enrichissement en aval.

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Progression lente

Nyathikazi souligne que Save SA Smelters a entamé un dialogue avec le gouvernement. Cependant, la progression vers une solution viable n’est nulle part en vue.

« Une équipe spéciale a été formée par le ministère du Commerce et de l’Industrie et le ministère des Ressources minérales pour discuter de la question de la fiscalité. Ils le soutiennent pleinement et pensent que la préservation des emplois est vitale pour l’Afrique du Sud à un moment où nous devons développer notre économie. »

« Le problème, c’est [National] Trésor », dit Nyathikazi. «Nous devons convaincre le Trésor que la taxation du minerai de chrome et la montée en puissance des usines d’enrichissement dans tout le pays peuvent ajouter une valeur significative à peu de frais.

« Une équipe spéciale a été mise en place pour étudier ce qu’il faudrait pour accélérer la montée en puissance des fonderies de Lydenburg. De plus, il y a des fonderies à eNtokozweni [Machadodorp], Rustenburg et d’autres usines à travers le pays qui ajouteront une valeur significative à peu de frais.

Contraintes supplémentaires

En plus de la réticence du Trésor à engager un financement immédiat pour développer les fonderies à travers le pays, la crise énergétique est une contrainte contraignante lorsqu’il s’agit de valoriser le minerai de chrome.

« C’est un problème important dont le gouvernement est conscient. Nous collaborons avec diverses équipes de travail gouvernementales ainsi qu’avec les fonderies elles-mêmes pour trouver des alternatives afin d’alléger la pression qu’elles exercent sur Eskom. Cependant, ce n’est pas un problème facile à résoudre », explique Nyathikazi.

L’industrie de l’enrichissement en Afrique du Sud ajoute une valeur significative au fiscus et emploie un nombre important de personnes dans un pays confronté à une crise du chômage. La taxation de l’exportation de minerai de chrome brut ajoutera non seulement plus de valeur au fiscus, mais obligera des pays comme la Chine et l’Indonésie à acheter du minerai enrichi plutôt que d’en profiter dans leur propre pays.

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