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Google partage nos données à une échelle surprenante

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En plus des téléphones, montres et écouteurs Pixel lors de la vitrine annuelle de logiciels et d’appareils de Google la semaine dernière, une paire de lunettes de traduction astucieuses est venue. Mettez-les et des « sous-titres » en temps réel apparaissent sur les objectifs lorsque vous regardez une personne parler dans une langue différente. Très cool. Mais les lunettes ne sont pas disponibles dans le commerce. Il est également peu probable qu’ils gagnent autant d’argent que la publicité pour la société mère de Google, Alphabet Inc. Sur les 68 milliards de dollars de revenus totaux de la société pour le trimestre se terminant le 31 mars 2022, environ 54 milliards de dollars provenaient de la publicité.

L’ampleur de notre propre implication inconsciente dans cette entreprise est également incomparable à tout autre moment de l’histoire.

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Chaque fois que vous ouvrez une application sur votre téléphone ou naviguez sur le Web, une vente aux enchères pour vos globes oculaires a lieu dans les coulisses grâce à un marché florissant pour les données personnelles. La taille de ce marché a toujours été difficile à déterminer, mais un nouveau rapport du Conseil irlandais des libertés civiles, qui a mené une campagne agressive pendant des années aux États-Unis et en Europe pour limiter le commerce des données numériques, lui a maintenant donné un chiffre. Le rapport, que le conseil a partagé avec Bloomberg Opinion, indique que les plateformes publicitaires transmettent les données de localisation et les habitudes de navigation des Américains et des Européens environ 178 billions de fois par an. Selon le rapport, Google transmet le même type de données plus de 70 milliards de fois par jour, dans les deux régions.

Il est difficile pour les humains de conceptualiser de tels chiffres, même si les machines les calculent confortablement tous les jours – mais si l’épuisement de nos données personnelles pouvait être vu de la même manière que la pollution, nous serions entourés d’une brume presque impénétrable qui s’épaissit à mesure que nous interagissons avec nos téléphones. Quantifié d’une autre manière: Par le biais de l’activité et de l’emplacement en ligne, une personne aux États-Unis est exposée 747 fois par jour à des enchères en temps réel, selon les données. Le conseil affirme que sa source anonyme a un accès spécial à un gestionnaire d’une campagne publicitaire gérée par Google. (Le chiffre n’inclut pas les données personnelles transmises par Facebook de Meta Platform Inc. ou les réseaux publicitaires de Amazon.com Inc., ce qui signifie que la véritable mesure de toutes les données de diffusion est probablement beaucoup plus grande.)

Pourquoi tout cela est-il important? Les applications sont pour la plupart gratuites et utiles après tout, et il n’y a pas de conséquences négatives évidentes à être exploitée numériquement pour les données.

Sauf qu’il y en a eu. Au moins un grand réseau publicitaire a admis avoir transmis des données d’utilisateurs au département de la Sécurité intérieure et à d’autres entités gouvernementales pour suivre les téléphones mobiles sans mandat, selon un récent rapport du Wall Street Journal. Les mouvements précis des personnes qui utilisaient l’application de rencontres gay Grindr ont également été rendus publics pour acheter auprès d’une société de publicité mobile, jusqu’à ce que Grindr cesse de partager des données de localisation avec les réseaux publicitaires il y a deux ans. Mais l’année dernière, une publication catholique The Pillar a tout de même pu suivre l’emplacement d’un prêtre sur Grindr en utilisant des « enregistrements disponibles dans le commerce » de données de l’application, et l’a regardé voyager entre son bureau, sa maison et divers bars gays avant de publier un article sur son « inconduite sexuelle en série ». On ne sait toujours pas comment The Pillar a obtenu cette information, mais Grindr a déclaré à l’époque qu’un partenaire publicitaire aurait pu en être la source.

Les enjeux sont désormais plus élevés avec la perspective d’une avortement interdiction aux États-Unis. Que se passe-t-il si les procureurs de l’État commencent à utiliser les données téléphoniques pour extirper les partisans de l’avortement ou même les femmes qui commandent des pilules abortives en ligne?

La capture de données sensibles est possible grâce au monde sauvage et désordonné des enchères en temps réel, une approche extrêmement populaire de la publicité numérique et faisant partie de l’élément vital d’entreprises comme Google et Facebook. Voici comment cela fonctionne : chaque fois qu’un utilisateur de smartphone ouvre une application ou un site Web qui affiche des publicités, son appareil partage des données sur cet utilisateur pour l’aider à diffuser une publicité ciblée. L’annonceur ayant l’enchère la plus élevée pour l’espace publicitaire disponible gagne.

Les données peuvent aller à des dizaines, voire des centaines d’entreprises pour chaque enchère. Google dit qu’il transmet les données des utilisateurs américains à environ 4 700 entreprises au total à travers le monde. Chaque « diffusion » – comme on les appelle dans l’industrie – partage généralement des données sur l’emplacement d’une personne – y compris le ciblage « hyperlocal », selon le propre pitch de Google aux annonceurs – des caractéristiques personnelles et des habitudes de navigation pour aider les agences de publicité à créer des profils d’utilisateurs. L’industrie de la publicité a également une longue taxonomie que les réseaux utilisent pour catégoriser les gens, y compris des étiquettes sensibles comme « troubles anxieux » et « problèmes juridiques », ou même « inceste » et « soutien aux abus », selon un document public publié par le consortium du réseau publicitaire qui établit des normes pour l’industrie.

La nature complexe et obscure de l’activité publicitaire en ligne de plusieurs milliards de dollars rend difficile de savoir précisément quelles données Google partage à notre sujet. Pour ce que cela vaut, Google a tendance à diffuser moins de données personnelles sur les gens que d’autres petits réseaux publicitaires, selon Jonny Ryan, chercheur principal au conseil qui a supervisé la compilation des dernières données. Mais Google représente également la plus grande part des données de diffusion, a-t-il ajouté.

La taille même des données diffusées chaque jour n’est pas un fait amusant: elle souligne la réalité que nous sommes entourés d’appareils qui collectent des informations, ostensiblement pour améliorer nos vies, mais qui sont ensuite vendus au plus offrant. Les haut-parleurs intelligents, les trackers de fitness et les lunettes de réalité augmentée ne sont que quelques exemples de la tendance croissante de l’informatique ambiante. Les données collectées par ces appareils peuvent être exploitées d’une manière que nous ne connaissons pas. La semaine dernière, Vice a rapporté que le département de police de San Francisco avait demandé des images à Cruise, propriété de General Motors Co., une société de voitures autonomes, pour aider à mener des enquêtes. La SFPD a nié vouloir utiliser ces images pour une surveillance continue.

Malgré cela, plus de diffusion de données signifie plus de risques d’utilisation abusive. Même lorsque le but est aussi inoffensif que la publicité, l’informatique ambiante court le risque de se transformer en surveillance ambiante.

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Cette chronique ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires.

Parmy Olson est un chroniqueur de Bloomberg Opinion couvrant la technologie. Ancienne journaliste pour le Wall Street Journal et Forbes, elle est l’auteure de « We Are Anonymous ».

D’autres histoires comme celle-ci sont disponibles sur bloomberg.com/opinion

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Violette Laurent est une blogueuse tech nantaise diplômée en communication de masse et douée pour l'écriture. Elle est la rédactrice en chef de fr.techtribune.net. Les sujets de prédilection de Violette sont la technologie et la cryptographie. Elle est également une grande fan d'Anime et de Manga.

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