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Après avoir développé l’activité publicitaire de Google, ce fondateur crée une alternative sans publicité

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Il n’y a pas longtemps, Sridhar Ramaswamy était le roi de la publicité sur Google.

Au cours de sa carrière de 15 ans dans la start-up de recherche qui est devenue un géant de l’Internet, Ramaswamy a construit, mis à l’échelle et finalement dirigé la division publicitaire de 115 milliards de dollars de Google. Cependant, il est finalement parti en 2018 après avoir été désillusionné par le fait que l’obsession de Google pour la croissance affectait tout, de la qualité de la recherche à la confidentialité des consommateurs. Au départ, il a fait ce qui était attendu: il a rejoint la société de capital-risque Greylock Partners en tant qu’associé. Ensuite, l’homme de 54 ans a fait le tout à fait inattendu: lancer une startup pour créer un tout nouveau moteur de recherche à partir de zéro – mais cette fois sans suivi des données et sans publicité. En d’autres termes, sans les choses qui rapportent de l’argent.

C’est un peu comme le boucher le plus titré du monde ouvrant un restaurant végétalien, ou le meilleur ingénieur pétrolier d’Exxon qui lance un parc éolien. Pour payer les factures, Ramaswamy envisage un modèle d’abonnement pour Neeva, le moteur de recherche qu’il a cofondé en 2019 à Mountain View, en Californie, juste en bas de la route du siège de Google. Sur le plan des revenus, le cofondateur de Ramaswamy, Vivek Raghunathan, qui a passé près d’une douzaine d’années chez Google à travailler sur tout, de la monétisation de la recherche Google et de YouTube à ce qui est maintenant devenu Google Assistant. Ramaswamy est PDG; Raghunathan supervise l’ingénierie.

Les utilisateurs de Neeva paieront entre 5 $ et 10 $ par mois pour obtenir les résultats de recherche qu’ils souhaitent plutôt que ce que les annonceurs veulent qu’ils voient. Le défi, évidemment, est d’amener les gens à payer pour quelque chose qu’ils ont l’habitude d’obtenir gratuitement.

«Parfois, je plaisante avec les gens: écoutez, nous payons tous l’eau qui passe par notre robinet», dit Ramaswamy. «Et ils s’en moquent. Parce que tu sais quoi? C’est un produit bon marché et de haute qualité. Pourquoi les services en ligne ne fonctionnent-ils pas de la même manière? »

L’idée est en train de gagner du terrain. Neeva a annoncé aujourd’hui avoir levé un financement supplémentaire de 40 millions de dollars dirigé par Greylock et Sequoia Capital. Le cycle porte le financement total de Neeva à 77,5 millions de dollars avec une valorisation de 300 millions de dollars. Le financement sera utilisé pour aller au-delà des tests alpha sur invitation qu’ils ont lancés en juin 2020 dans une version bêta beaucoup plus large ce printemps.

Neeva fait également appel à Udi Manber, l’ancien responsable de la recherche de Google, pour travailler avec la startup deux jours par semaine. De plus, Margo Georgiadis, ancien président de Google pour les Amériques, rejoint le conseil d’administration de Neeva. Au total, il y a maintenant une douzaine d’anciens googleurs parmi les 45 employés à temps plein de Neeva.

Neeva fait ses débuts à un moment où Google et d’autres sociétés de publicité numérique comme Facebook sont soumises à une pression sans précédent alors que les gens deviennent de plus en plus conscients de la confidentialité de leurs données – ou de son absence. Ces inquiétudes ont provoqué une vague de réglementations gouvernementales nouvellement proposées et d’enquêtes antitrust, tant aux États-Unis qu’à l’étranger.

«Je ne pense pas que quiconque ait travaillé sur des publicités ou travaille sur des publicités, même maintenant, ait construit des publicités avec l’intention de créer un incroyable moteur de désinformation», dit Ramaswamy. «Personne n’est aussi intelligent… Mais ce qui se passe sur une très longue période de temps, c’est lorsque vous avancez d’une certaine manière et que vous créez ensuite des systèmes qui fonctionnent à l’échelle mondiale, c’est là que vous voyez les problèmes.»

Reid Hoffman, le cofondateur milliardaire de LinkedIn qui est maintenant partenaire de Greylock, dit que les gens oublient combien il existe encore de place pour l’innovation en dehors des géants de la technologie.

“Neeva a cette idée que toute cette recherche est basée sur la publicité, et que beaucoup de choses étaient des vecteurs qui sont excellents pour les consommateurs et parfaits pour que l’écosystème ait une sorte de recherche non axée sur la publicité”, dit Hoffman. «Pensez simplement, par exemple, au biais de pollution lorsque vous recherchez des résultats dans le domaine de la santé, à un modèle basé sur la publicité par rapport à un abonnement au modèle. Et cela s’étend à beaucoup de choses et à toutes les tendances du commerce électronique et à toutes les organisations. »

Par exemple, Neeva travaille à donner la priorité aux critiques de produits plutôt qu’aux publicités pour les détaillants à grande surface. Il essaie de faire apparaître des actualités en fonction des intérêts d’un utilisateur glanés dans ses abonnements. Et des plug-ins provenant d’autres sources permettent aux utilisateurs de rechercher plus facilement des informations dans un seul tableau de bord personnalisé.

D’une certaine manière, Neeva revient à l’essentiel. Lorsque les cofondateurs de Google, Sergey Brin et Larry Page, ont exposé leur idée de leur moteur de recherche dans un document de recherche de l’Université de Stanford, ils ont fait valoir qu’un modèle publicitaire basé sur la publicité ne produirait pas de résultats de recherche de qualité. Les futurs milliardaires qui ont fait fortune grâce à la publicité a écrit: “nous nous attendons à ce que les moteurs de recherche financés par la publicité soient intrinsèquement biaisés vers les annonceurs et loin des besoins des consommateurs.”

Même si Neeva prépare son déploiement pour 2021, Google prend ses propres mesures pour changer la façon dont il suit les utilisateurs et leur diffuse des publicités sur le Web. La semaine dernière, Google annoncé il ne développerait pas d’outils pour le suivi individuel lorsqu’il supprimera progressivement la prise en charge des cookies de suivi tiers l’année prochaine. Cette nouvelle a fait chuter les actions de plusieurs sociétés de technologie publicitaire cotées en bourse.

Ramaswamy dit qu’il est bon que Google et Chrome «prennent enfin des mesures pour protéger la confidentialité des utilisateurs». Cependant, il souligne que Google suit toujours les gens grâce à des outils propriétaires tels que Google Analytics.

“En lisant entre les lignes, il semble que les e-mails des annonceurs reviennent toujours aux annonces Google pour être utilisés dans le ciblage sur YouTube et la recherche Google”, a-t-il déclaré. “Il n’est pas clair pour lequel de ses différents composants Google optimise: les utilisateurs finaux du navigateur Chrome, les éditeurs qui tirent des revenus publicitaires de son activité AdSense ou les annonceurs qui dépendent du suivi du navigateur pour cibler les utilisateurs micro-cibles.”

De toute évidence, Google n’est pas le seul concurrent de Neeva. Plusieurs autres navigateurs préconisent la confidentialité depuis des années. Outre Firefox de Mozilla, il y a aussi DuckDuckGo, basé à Paoli, en Pennsylvanie, qui a levé 13 millions de dollars et autorise les publicités sans suivre les utilisateurs. Ensuite, il y a Brave, fondé en 2015 par l’ancien PDG de Mozilla Brendan Eich, qui paie les gens en crypto-monnaie pour regarder des publicités. Et, bien sûr, il y a plus de concurrence grand public de la part de Bing de Microsoft.

Les experts des moteurs de recherche doutent que Neeva puisse faire beaucoup de mal à Google, du moins à court terme. Certains disent que l’attraction gravitationnelle de Google est trop forte pour que les utilisateurs puissent partir. Arun Kumar, directeur technique d’Interpublic Group of Companies, Inc., une société holding publicitaire basée à New York, déclare que Neeva pourrait «trouver quelques preneurs, mais vous n’allez pas secouer le royaume».

«Lorsque vous considérez la valeur d’un écosystème qui repose uniquement sur le salaire du consommateur sans publicité», dit-il. “Il doit y avoir quelque chose de valeur pour le consommateur à dire:” Je reçois une expérience tellement meilleure que jamais par rapport à ce que j’obtiens de Google que je vais payer 10 $ par mois pour cela “, ou peu importe. il est.”

Les investisseurs pensent que la valeur vient de l’accès à des informations non polluées par la publicité. «Je dirais que la recherche a révolutionné l’accès à l’information humaine», déclare Bill Coughran, partenaire de Sequoia, qui a débuté chez Google le même jour que Ramaswamy en 2003. «Et la raison pour laquelle je m’intéresse à Neeva est que j’ai cru alors que vous pouvez avoir un produit sans mélange si vous n’avez pas à vous soucier de la publicité et des produits de monétisation dans l’expérience de recherche. “

Le timing est l’une des plus grandes opportunités de Neeva, déclare Noam Dorros, directeur analyste de la pratique marketing de Gartner. Il fait l’éloge de la vision de Ramaswamy, ajoutant que Neeva aura plus de liberté car il n’est pas lié par les mêmes attentes de croissance que Google. De plus, il y a toujours un appel pour les perturbateurs «anti-établissement» qui défient les acteurs dominants.

«Il y a une stigmatisation associée aux publicités de recherche payées», dit Dorros. «Malgré les meilleurs efforts de tous les moteurs de recherche pour le dissiper, il reste encore dans l’esprit des consommateurs à ce jour une incrédulité en leur véracité, un ennui d’être vendu quelque chose qui n’a pas été demandé et un scepticisme … Entrez dans la plateforme de recherche de Neeva, sans publicité – c’est une opportunité d’offrir à ces consommateurs une expérience dont ils ont envie.

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Violette Laurent est une blogueuse tech nantaise diplômée en communication de masse et douée pour l'écriture. Elle est la rédactrice en chef de fr.techtribune.net. Les sujets de prédilection de Violette sont la technologie et la cryptographie. Elle est également une grande fan d'Anime et de Manga.

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