Il y a quelques mois à peine, les passionnés de crypto-monnaie espéraient que Washington se réchauffait aux actifs numériques. Mais les cyberattaques exigeant des rançons en bitcoins, le commerce sauvage et les réprimandes des régulateurs ont érodé leur optimisme.

Le timing ne pouvait pas être pire. Les décideurs politiques sont sur le point de prendre un certain nombre de décisions critiques sur les jetons virtuels dans les mois à venir – des décisions qui pourraient révéler à quel point l’industrie doit sortir du trou. L’opportunité d’approuver un fonds négocié en bourse Bitcoin, d’autoriser les fonds communs de placement de crypto-monnaie et d’accorder des licences bancaires aux sociétés financières est potentiellement à l’étude.

Pour les défenseurs, les revers alimentent l’inquiétude que certaines de leurs principales priorités seront bloquées par les agences fédérales et que les législateurs adopteront une approche plus stricte en matière de surveillance. Les preuves sont de plus en plus nombreuses que Capitol Hill s’oriente dans cette direction. Le sénateur Mark Warner, D-Va., a déclaré le mois dernier que les crypto-monnaies “demandent un certain niveau de réglementation”. La sénatrice Elizabeth Warren a réitéré ce point de vue mercredi.

“Nos régulateurs, et franchement notre Congrès, ont une heure de retard et un dollar à court”, a déclaré le démocrate du Massachusetts dans une interview à Bloomberg TV. “Nous devons savoir où vont ces crypto-monnaies.”

La mauvaise passe a commencé en mai lorsque le président de la Securities and Exchange Commission, Gary Gensler, a exhorté les législateurs à adopter une loi réglementant les échanges de crypto-monnaie, arguant que le manque de surveillance constituait une menace sérieuse pour les investisseurs américains. Les commentaires ont choqué les partisans de Bitcoin qui ont prédit que Gensler serait un allié car, contrairement à la plupart des responsables gouvernementaux, il connaît bien les pièces virtuelles.

Ensuite, le piratage de Colonial Pipeline Co. s’est produit début mai, ce qui a déclenché des pénuries de carburant dans l’est des États-Unis. Les longues conduites de gaz ont attiré l’attention des législateurs et l’examen minutieux pourrait rendre certains à Wall Street nerveux à l’idée d’embrasser davantage les actifs qui sont régulièrement liés à des transactions illicites.

Le ministère de la Justice a récupéré la plupart des jetons que Colonial a payés en suivant les transactions sur le grand livre public pour Bitcoin, montrant comment la technologie est traçable et peut aider les forces de l’ordre.

Alors que la monnaie numérique peut être créée, déplacée et stockée en dehors de la compétence de tout gouvernement ou institution financière, chaque paiement est enregistré dans un grand livre fixe permanent, appelé blockchain.

Cela signifie que toutes les transactions bitcoin sont ouvertes. Le registre Bitcoin peut être consulté par toute personne connectée à la blockchain.

“Ce sont des miettes de pain numériques”, a déclaré Kathryn Haun, ancienne procureure fédérale et investisseur de la société de capital-risque Andreessen Horowitz.

Haun a ajouté que la vitesse à laquelle le ministère de la Justice a saisi la majeure partie de la rançon était « révolutionnaire » précisément en raison de l’utilisation de la crypto-monnaie par les pirates. En revanche, a-t-elle déclaré, obtenir des documents auprès des banques nécessite souvent des mois ou des années de gestion de la paperasse et de la bureaucratie, en particulier lorsque ces banques sont à l’étranger.

Pourtant, Warren a déclaré qu’une caractéristique clé des crypto-monnaies est qu’elles permettent aux gens de déplacer secrètement de l’argent, faisant des pièces un “refuge pour les criminels”. Un rappel de son point s’est produit mercredi lorsque la société brésilienne JBS SA a révélé qu’elle avait payé 11 millions de dollars à des pirates informatiques qui ont forcé le plus grand producteur de viande au monde à fermer toutes ses usines de viande bovine aux États-Unis.

Autre problème : le Bitcoin a perdu plus d’un tiers de sa valeur depuis début mai. Une série de tweets négatifs d’Elon Musk a contribué au plongeon, soulignant aux critiques de la crypto-monnaie que les prix des jetons sont trop volatils et facilement influencés par les médias sociaux pour être sans danger pour les investisseurs non avertis. La frénésie liée aux jetons non fongibles et au dogecoin – une crypto-monnaie créée comme une blague – a amplifié ces inquiétudes.

“Nous ne pouvons pas nier l’impact potentiel qu’un récit médiatique négatif pourrait avoir sur les conversations réglementaires et législatives à DC à court terme”, a déclaré Kristin Smith, directrice exécutive du groupe commercial Blockchain Association.

La haute finance se concentre en grande partie sur Gensler, qui enseignait auparavant des cours sur les monnaies numériques au Massachusetts Institute of Technology, car la SEC déterminera si un fonds négocié en bourse bitcoin peut être négocié sur les bourses américaines.

Le produit est considéré comme un changeur de jeu car il permettrait aux investisseurs d’entrer et de sortir de la crypto-monnaie la plus populaire au monde tout au long de la journée sans les exposer aux risques de devoir stocker leurs jetons. Ajoutant une autre couche de sécurité, les consommateurs pourraient acheter des fonds négociés en bourse auprès de courtiers étroitement surveillés au lieu d’acheter des bitcoins auprès d’échanges non réglementés. Et les fonds communs de placement et autres investisseurs institutionnels pourraient injecter beaucoup plus d’argent dans des actifs liés à la crypto-monnaie via les fonds.

Une porte-parole de la SEC a refusé de commenter.

Les informations pour cet article ont été fournies par Ben Bain et Robert Schmidt de Bloomberg News (WPNS) et par Nicole Perlroth, Erin Griffith et Katie Benner du New York Times.

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