La vente massive de Bitcoin sape l’argument avancé par les partisans de la monnaie numérique selon lequel il s’agit d’une couverture contre l’inflation.

La crypto-monnaie d’origine a perdu environ la moitié de sa valeur depuis la mi-avril, s’effondrant après un rallye spectaculaire qui l’a vue dépasser les 60 000 $, contre 7 000 $ environ au début de 2020. Elle s’est échangée mercredi après-midi à 31 864 $ et a reçu un petit coup de pouce après Tesla Inc. Le patron Elon Musk a déclaré qu’il possédait des avoirs personnels dans la crypto-monnaie, tout comme sa société spatiale SpaceX.

Le timing est ironique.

Les partisans de Bitcoin l’ont présenté pendant des années comme une couverture contre l’inflation comme l’or, principalement parce que le réseau Bitcoin a une limite définie sur le nombre d’unités pouvant être créées : 21 millions. Cependant, leur argument n’avait pas été testé auparavant, car l’inflation est largement inférieure à l’objectif de 2 % de la Réserve fédérale depuis le lancement de Bitcoin en 2009.

Pour la première fois depuis des années, les pénuries de semi-conducteurs, de bois d’œuvre et de main-d’œuvre exercent une pression sur les prix à la consommation, suscitant des inquiétudes quant à l’inflation. Dans le même temps, les gouvernements et les banques centrales ont été contraints de dépenser des milliers de milliards pour soutenir leurs économies, sapant potentiellement le pouvoir d’achat de leurs devises.

L’indice des prix à la consommation a atteint 5,4 % en juin, son rythme le plus rapide en 13 ans. Et les mesures d’inflation dans 49 pays ont toutes augmenté depuis le début de l’année, selon le Center for Financial Stability, un groupe de réflexion à but non lucratif basé à New York.

Bitcoin va dans l’autre sens. La monnaie numérique a chuté au cours de cinq des sept derniers jours et est en baisse de 7,9% en juillet, prolongeant sa vente de plusieurs mois. Il est désormais en hausse de 10 % en 2021.

“Les fluctuations des prix du Bitcoin semblent être largement déconnectées des fondamentaux macroéconomiques, y compris l’inflation”, a déclaré Eswar Prasad, professeur de politique commerciale à l’Université Cornell qui a beaucoup écrit sur les devises. “Pour le moment, il est difficile de voir des gens acheter du bitcoin comme couverture contre l’inflation.”

D’autres marchés s’opposent également aux schémas traditionnels pendant les périodes d’inflation. L’or est en baisse de 4,8% cette année et de 12% par rapport au record d’août. Les rendements des obligations d’État ont également baissé ces dernières semaines, ce qui suggère que les investisseurs sont plus préoccupés par le ralentissement des perspectives de croissance économique que par une flambée de l’inflation.

De nombreux investisseurs ont largement ignoré les gains d’inflation, les considérant comme faussés par des perturbations de l’approvisionnement à court terme liées à la réouverture de l’économie. Le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, et d’autres décideurs politiques ont également affirmé qu’ils s’attendaient à ce que ces gains soient transitoires.

Dans le cas du bitcoin, la rareté en elle-même n’est pas une source de valeur stable, a déclaré M. Prasad. Bitcoin, en fait, est plus sensible aux changements réglementaires et aux tweets d’utilisateurs influents qu’à l’inflation, a-t-il déclaré.

“C’est un bon atout s’il est obtenu au bon moment comme pour tout boom spéculatif”, a déclaré M. Prasad.

De nombreux investisseurs s’accordent à dire que la spéculation semble toujours être le principal moteur du prix du bitcoin : les gens achètent de la crypto-monnaie parce qu’ils pensent pouvoir la vendre à un prix plus élevé en dollars plus tard.

Le taux d’inflation américain a récemment atteint un sommet de 13 ans, déclenchant un débat sur la question de savoir si le pays entre dans une période d’inflation similaire aux années 1970. Jon Hilsenrath du WSJ examine ce à quoi les consommateurs peuvent s’attendre ensuite.

“C’est comme acheter un billet de loterie”, a déclaré Leonard Kostovetsky, professeur adjoint d’économie à la Boston College Carroll School of Management, de Bitcoin. « L’inflation est probablement là pour certaines personnes, mais c’est en bas de la liste » des raisons d’acheter.

La poussée spéculative peut être observée dans le volume des transactions sur produits dérivés, dans lesquelles les traders ne prennent pas physiquement possession de l’actif sous-jacent mais parient simplement sur le prix. Le volume des transactions sur le marché des dérivés cryptographiques est de cinq à 20 fois supérieur au volume des transactions au comptant un jour donné, selon une étude du groupe de recherche CyLab de l’Université Carnegie Mellon.

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Les volumes sont si importants que les mouvements sur le marché des produits dérivés ont dans une large mesure entraîné l’action globale des prix, a conclu l’étude.

“C’est très, très important”, a déclaré Kyle Soska, chercheur postdoctoral et rédacteur principal du rapport CyLab, à propos du marché des produits dérivés. La liquidation des contrats dérivés à elle seule peut déterminer le prix, a-t-il déclaré, comme cela s’est produit en avril lorsque 10 milliards de dollars de liquidations en une seule journée ont accéléré la vente du bitcoin.

Certes, les récents mouvements du bitcoin et de l’inflation sont trop brefs pour tirer des conclusions, a déclaré M. Kostovetsky.

“Ce sera peut-être une couverture contre l’inflation un jour, mais pas maintenant”, a-t-il déclaré.

Écrire à Paul Vigna à [email protected]

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